Un hommage à un camarade de classe et à un héros national – The Island

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La renommée du Sri Lanka pour certains des meilleurs cacao du monde est menacée par la forte baisse des volumes de production locale. Bien qu’il s’agisse d’une culture intercalaire idéale avec la noix de coco, favorisant l’équilibre écologique, le désintérêt de nombreux propriétaires terriens locaux pour cette culture merveilleuse considérée comme la «nourriture des dieux» diminue à un rythme accéléré. Nous nous sommes entretenus avec plusieurs passionnés de cacao sri lankais qui préviennent qu'à moins d'interventions urgentes, le cacao sri lankais est sur la voie de l'antiquité botanique.

par Randima Attygalle

Botaniquement appelé Théobroma cacao, on pense que le cacaoyer est originaire du bassin amazonien et s'est propagé en Amérique centrale, principalement au Mexique. Les indigènes de cette région, y compris les Mayas et les Olmèques, la vénéraient comme la «nourriture des dieux». Les graines de cacao étaient utilisées comme monnaie d'échange par les Aztèques. Au début du XIXe siècle, elle a été introduite dans les colonies et s'est développée en Afrique et en Asie en tant que plantation commerciale.

Le cacao est principalement transformé en chocolat et en une large gamme de produits intermédiaires tels que la liqueur de cacao, le beurre de cacao, le tourteau de cacao et la poudre de cacao brut utilisés dans l'industrie des boissons. Le beurre de cacao est également recherché comme base de savon, de cosmétiques et de médicaments. Son jus de pulpe est également fermenté et utilisé dans le brandy et le vin. Les cosses de gousses sont utilisées dans la préparation d'aliments pour animaux. Les coques et coquilles sont également utilisées comme source d'énergie renouvelable et pour produire du biodiesel.

coca2La valeur nutritionnelle du cacao est très élevée. Outre ses propriétés antioxydantes, les propriétés curatives du cacao sont nombreuses. La recherche confirme son impact sur l'amélioration du flux sanguin cutané et le maintien de la santé de la peau. Le beurre de cacao est utilisé comme remède maison contre les brûlures, la toux, les lèvres sèches et les plaies dans certains grands pays producteurs de cacao. Il est également signalé comme antiseptique et diurétique.

Le cacao prospère dans les sols limoneux argileux profonds et bien drainés riches en matière organique. Les planteurs coloniaux ont trouvé que nos loams bruns immatures et nos latosols brun rougeâtre étaient parfaits pour introduire le cacao sur l'île. La première plantation de cacao ici chez nous a été créée par les Britanniques en 1819 à Nalanda, Matale. En 1960, l'île revendiquait 30 000 acres de cacao. Aujourd'hui, il est réduit à environ 5 000 acres, souligne le directeur général du Département de l'agriculture d'exportation (DEA), le Dr A.P. Heenkenda. «Parmi les plus belles plantations que nous avons perdues, il y avait la Pallakelle Esate de Rajawella Plantations, lorsque le réservoir Victoria a été construit. Aujourd'hui, le cacao est en grande partie une culture associée à la noix de coco », dit-il. Alors que les districts de Matale, Kandy, Badulla, Kurunegala, Kegalle et Monaragala sont considérés comme la principale zone de culture du cacao, les conditions propices à sa croissance peuvent être trouvées même dans les provinces du nord-ouest, de Sabaragamuwa, du centre et de l'ouest.

Le cacao, explique le Dr Heenkenda, est l'une des meilleures cultures associées actuellement promue avec la noix de coco et le caoutchouc. «Nous avons lancé plusieurs projets dans les districts de Kurunegala et de Gampaha en collaboration avec le Coconut Cultivation Board et un autre à Moneragala, centrée sur le caoutchouc.» Malgré le savoir-faire disponible pour la culture du cacao, l'attitude de nombreux producteurs reste très négative, note Heenkenda. «Alors que les plants de cacao peuvent être obtenus auprès des pépinières régionales affiliées à la DEA, le savoir-faire technique est disponible auprès des agents de vulgarisation DEA dans les centres Govijana Sewa, les stations de recherche, les bureaux des sous-directeurs de district et le siège de la DEA à Peradeniya.»

Le marché du cacao, selon l’Organisation internationale du cacao (ICCO), distingue trois principaux types de fèves de cacao: le Forastero ou «cacao en vrac» représentant 93,5% de la production mondiale de cacao; les haricots de spécialité, souvent issus de matériel de plantation Criollo qui est rare aujourd'hui et Trinitario, un hybride qui est originaire de Trinidad à partir de croisements entre les types mixtes Criollo et Forastero mixtes.

Bernard Minifie dans son travail Chocolat, cacao et confiserie (Troisième édition) documente que Criollo – la variété «sauvage» originale se trouve dans une très petite proportion de l'offre mondiale et se trouve au Samoa, à Java et au Sri Lanka. Cette «petite proportion» à laquelle l’auteur fait allusion est rendue encore plus petite aujourd’hui, déclare le Dr H.M.P.A Subasinghe, directeur (Recherche), Département de l’agriculture d’exportation. «Aujourd'hui, ce que nous trouvons principalement localement, ce sont des croisements de types Criollo et Forastero», dit-il.

Le goût raffiné du cacao sri-lankais en raison de sa composition chimique et de sa forte teneur en beurre, le place toujours parmi les meilleurs cacao au monde, dit Subasinghe. «Alors que la teneur en beurre trouvée dans de nombreuses autres variétés étrangères est comprise entre 35 et 45%, notre cacao contient plus de 50% de beurre.» Malgré les revenus lucratifs qu'il promet sur le marché mondial, les efforts de lutte contre les maladies, les animaux tels que les singes et les écureuils géants qui se nourrissent de cabosses de cacao, le manque de connaissances sur la gestion de la canopée et le prix du kilo sur le marché intérieur insuffisant par rapport à d'autres cultures telles que la cannelle, le poivre, etc. poussent de nombreux cultivateurs à abandonner le cacao et à les remplacer par des cultures alternatives telles que le poivre ou la cannelle, dit-il.

De nombreuses mesures ont déjà été prises par la DEA pour raviver l'intérêt pour le cacao sri-lankais. Introduction de nouvelles variétés, production de matériel végétal de qualité, aide à la sélection de terres appropriées, fourniture de rapports d'analyses de sol, délivrance de matériel végétal gratuit après enregistrement, subventions pour les machines et centres de transformation concernés, subventions avec le succès de la culture (80% sur le terrain), du matériel de plantation pour combler les lacunes, des programmes de formation sur la production de matériel de plantation, la gestion des cultures, la lutte contre les ravageurs et les maladies et la technologie post-récolte et d'autres activités de transfert de technologie au niveau du terrain et la fourniture d'informations sur les prix et le marché en font partie.

Le cacao est largement encouragé comme culture intercalaire avec la noix de coco là où le sol idéal et d'autres conditions climatiques se rencontrent, en particulier dans le district de Kurunegala, dit Subasinghe. «Les difficultés à trouver des terres appropriées pour le cacao en monoculture dans les« zones traditionnelles de culture du cacao »(telles que Matale, Kandy, Badulla, etc.) peuvent être atténuées lorsqu'elles sont associées à la noix de coco. De plus, les agriculteurs peuvent générer un revenu plus élevé à partir de la superficie unitaire avec un rendement de deux cultures. » Avec un changement climatique sans précédent, le rendement d'une culture principale peut également augmenter en raison de la modification du microclimat dans l'environnement de la culture, dit-il. La culture intercalaire a également plus de potentiel pour la conservation de l'humidité du sol et du sol et crée un certain équilibre écologique, souligne le chercheur.

Les besoins intérieurs en cacao sont d'environ 6 000 tonnes. Pourtant, seuls environ 600 MT sont actuellement produits localement selon les chiffres de la DEA. Alors qu'un kilo de fèves de cacao locales est vendu autour de Rs. 450, le prix mondial des fèves de cacao est d'environ 3 $ US. En 2019, selon la DEA, 48887,8 tonnes de fèves de cacao ont été importées dans le pays pour un coût de Rs. 3,46 milliards. Les importations proviennent en grande partie du Ghana, de la Côte d'Ivoire, de la Malaisie et de l'Indonésie. Par rapport aux autres exportateurs de cacao, nos chiffres d'exportation sont négligeables, souligne la DEA. La Côte d'Ivoire, le Ghana, l'Équateur, le Cameroun, le Nigéria, l'Indonésie, le Brésil, le Pérou et la République dominicaine sont les principaux exportateurs de cacao selon l'ICCO.

Le cacao peut faire des merveilles dans les plantations de noix de coco en fournissant un engrais organique (avec les feuilles qui tombent) et en retenant l'humidité, souligne SMM Samarakoon, PDG de Kurunegala Plantations Ltd. «Le changement climatique a fait des ravages sur les noix de coco, ce qui a entraîné une chute immature des noix et le cacao en tant que culture intercalaire peut aider à créer un microclimat dans une plantation et ainsi augmenter le rendement d'environ 26% », explique ce planteur senior. C'est aussi un tampon contre l'érosion des sols, ajoute-t-il.

Aujourd'hui, 35 acres de noix de coco dans les domaines Dodangaslanda de Kurunegala Plantations Ltd sont complétés par du cacao. Fervent partisan du cacao, Samarakoon exhorte les autorités étatiques responsables à susciter plus d'intérêt pour la culture parmi les cultivateurs potentiels en introduisant une politique nationale et en encourageant les pâtissiers à soutenir les producteurs dans le cadre de leurs campagnes de RSE.

coco3Alors qu'il faut cinq à six ans pour que le cacao porte, il faut cinq à six mois pour que les fruits mûrissent. Selon Samarakoon, un seul arbre peut produire un kilo de haricots transformés par saison et leurs plantations en produisent environ trois tonnes par an. La durée de vie d'un cacaoyer, s'il est bien géré, est de 30 à 40 ans. La récolte dépend du régime des précipitations. La haute saison de récolte s'étend généralement de juillet à août. Une fois que les fèves de cacao sont récoltées à partir des cabosses, elles peuvent fermenter naturellement pendant une période de trois à quatre jours avant d'être séchées.

Alors que de nombreux cultivateurs découragés par les ravageurs et les maladies auxquels le cacao est sujet, y compris la maladie de la gousse noire et la maladie des pousses enflées, avaient abandonné la majeure partie de leur culture, Samarakoon est convaincu que si l'on est vraiment passionné par cette culture, il y a toujours un sortie. C'est aussi un moyen de responsabiliser les communautés au niveau du sol, estime-t-il. «Nous obtenons le savoir-faire nécessaire pour lutter contre les maladies et pour la gestion des cultures de la DEA et nous avons également installé un appareil à haute fréquence pour éloigner les écureuils géants et les singes.

L'offre de fèves de cacao a diminué au fil des ans et dans dix ans encore, les volumes s'épuiseront davantage, déplorent les fournisseurs de fèves de cacao à qui nous avons parlé. «Il est tragique que lorsque nous avons certains des meilleurs cacao du monde, il n'y a pas de patronage de l'État pour relancer cette récolte mourante», a fait remarquer l'un des anciens qui fait pression pour une intervention nationale à grande échelle pour replanter le cacao et créer un dialogue avec les cultivateurs potentiels. et offrir plus d'incitations et encourager ceux qui sont déjà dans le commerce en offrant un meilleur prix d'achat.

Ceylon Chocolates Ltd (CCL), est le plus gros acheteur de cacao sri-lankais sur le marché local. L'entreprise s'approvisionne en cacao à Matale, Kandy, Kegalle, Kurunegala, Monaragala et Badulla. «L'usine de CCL à Kundasale, située dans l'une des principales régions productrices de cacao du pays, est la seule et unique installation au Sri Lanka équipée du processus« Beans to Bar »», déclare Thilan Gunarathne, directeur d'usine de CCL à Kundasale . «Nous sommes positionnés pour acheter des volumes beaucoup plus importants de cacao local compte tenu de la capacité de notre usine de transformation. En tant qu'entreprise qui se targue de l'autonomisation du Sri Lanka, nous exhortons les cultivateurs à raviver leur intérêt pour cet aliment de base de nos chocolats.

Le maître chocolatier et pâtissier de renommée internationale Gerard Mendis rêve de fabriquer un «chocolat à base de cacao 100% Sri Lankais». «C'est mon rêve ultime», dit Mendis qui a grandi parmi le cacao et le café dans son Kandy ancestral. Amoureux du cacao et agriculteur à loisir, Mendis déplore qu'en dépit de la prévalence des conditions de croissance idéales dans l'île, le déclin du cacao est accéléré sans qu'il ne soit reconnu comme une culture durable. Le connaisseur qui avait appris l'art de la chocolaterie gourmande en Suisse et en Belgique, admet franchement qu'il n'a pas encore goûté à un type de cacao supérieur au nôtre.

(Crédit photo: Department of Export Agriculture & Kurunegala Plantations Ltd)



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