Technologie essentielle des prolongateurs de portée aux amplificateurs de signal

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L'accès à Internet haut débit est désormais indispensable pour nous tous, à la maison comme à bord. Duncan Kent explore les dernières méthodes pour rester en ligne à flot.

Malgré le fait que la plupart d'entre nous prenons l'eau pour se débarrasser de leurs soucis et s'éloigner de notre vie quotidienne trépidante, disposer d'un système Wi-Fi fiable pour bateau est maintenant devenu hautement souhaitable, voire critique dans certaines circonstances. Après tout, si vous pouvez divertir votre famille lorsque vous naviguez avec bonheur ou si vous pouvez continuer à travailler mais selon vos propres conditions, qu’est-ce qui lui reproche?

En fonction de vos besoins, il existe une pléthore d'appareils intelligents disponibles pour vous aider à rester en contact. Premièrement, presque toutes les marinas ont des points d'accès Wi-Fi pour les bateaux à l'usage des clients.Il existe donc de simples prolongateurs de portée Wi-Fi et des antennes renforcées qui vous donneront un signal bien amélioré à partir d'un point d'accès faible à moins d'un kilomètre.

Cela dit, une grande partie du kit shoreside est déjà une technologie ancienne et fonctionne sur la fréquence plus lente de 2,4 GHz.Par conséquent, bien qu'un amplificateur puisse vous aider à rester connecté à un signal faible, il n'aidera pas avec la vitesse des données et la bande passante lors d'une journée d'été chargée. .

Les derniers routeurs 5,0 GHz sont beaucoup plus rapides, mais leur portée effective est encore moindre, donc là où ils sont installés dans les marinas, il y a plusieurs points chauds, généralement au moins un par ponton, ce qui réduit considérablement le besoin d'un booster.

De plus, maintenant que les forfaits de données 3G / 4G ont une bien meilleure valeur, l'utilisation des réseaux cellulaires est devenue de plus en plus populaire à bord. Des amplificateurs de signal similaires sont également disponibles pour les réseaux de téléphonie mobile dans les zones faibles ainsi que pour les concentrateurs / routeurs pour permettre plusieurs connexions simultanées à la même liaison de réseau cellulaire.

Certains appareils sont uniquement destinés aux données, d'autres peuvent également prendre en charge les communications vocales. Le premier est non seulement idéal pour diffuser des films et suivre votre communauté Facebook ou WhatsApp, mais vous offre également la possibilité de télécharger des informations météo et de navigation, d'envoyer une mise à jour de position à vos proches et même de mettre à jour vos instruments avec le dernier firmware et mises à jour des graphiques. Ce dernier vous permet de discuter avec des amis et des collègues de travail, sans qu'ils sachent même que vous êtes à flot.

Les systèmes Wi-Fi pour bateaux décrits dans cet article sont uniquement destinés à être utilisés lorsque vous ne naviguez pas à plus de 10 nm environ de la côte. Au-delà de cette plage, vous devrez vous pencher sur l'achat ou la location de l'un des nombreux systèmes satellitaires disponibles, qui n'entrent pas dans le cadre de ce guide actuel, mais qui seront abordés à une date ultérieure.

N.B: tous les produits mentionnés n'ont pas été testés sur le terrain par MBYAinsi, les produits suggérés «Notre choix» ont été dérivés de l’étude des spécifications techniques détaillées et des affirmations du fabricant et de la comparaison de celles-ci avec notre expérience d’utilisation de plusieurs produits dans cette catégorie d’appareil.

L'article continue ci-dessous…



Les meilleurs systèmes Wi-Fi pour bateau disponibles maintenant

Prolongateurs de portée Wi-Fi pour un seul utilisateur

Ceux qui ont un ordinateur portable à bord peuvent améliorer la réception du point d'accès Wi-Fi du bateau simplement en connectant une antenne externe à gain élevé et à extension de portée. Il s'agit généralement d'une antenne pôle assez haute avec des circuits d'amplification intégrés à leur base et un long câble qui se termine par une prise USB ou Ethernet que vous connectez au port correspondant de votre appareil ou routeur.

Le brancher sur un ordinateur portable remplacera sa carte Wi-Fi interne et le logiciel fourni avec l'antenne vous permettra de le configurer pour surveiller la force du signal des hotspots environnants et de se verrouiller sur votre préféré.

Les antennes à gain élevé sont de deux types: directionnelles et omnidirectionnelles. Le premier, généralement un boîtier contenant une ou deux plaques plates simples, peut être orienté face vers la source de signal préférée, en la «syntonisant» efficacement sur l’émetteur. Alors que ce dernier, généralement un type de poteau, est plus facile à utiliser car il ne nécessite pas d'alignement.

Lors des tests, les amplificateurs omnidirectionnels offrent une nette amélioration par rapport au signal par défaut reçu à l'aide de la propre antenne interne de l'ordinateur portable, mais ils coûtent entre 100 et 300 £.

Il existe un certain nombre d'amplificateurs de signal pour caravanes / camping-cars moins chers (50 à 100 £) qui fonctionnent raisonnablement bien, mais vous avez tendance à en avoir pour votre argent – en particulier en termes de capacité à résister à l'environnement marin difficile. Peu d'appareils à petit budget sont vraiment étanches, vous devrez donc les mettre dans un boîtier étanche et vous devrez probablement manipuler la direction dans laquelle ils pointent afin de trouver la meilleure réception du signal.

Comme pour tous les signaux radio en visibilité directe, quelle que soit la puissance du kit, la hauteur de votre antenne est la clé d'une meilleure portée. Plus vous le montez, plus votre portée est longue et plus vous pourrez vous connecter à des points d'accès. Il convient également de garder à l’esprit que la qualité et la portée de la réception seront également affectées par les marées, car votre bateau «coule» effectivement à des basses eaux par rapport à la terre.

best boat wifi systems buying guide Digital Yacht WL60 antenna

Yacht numérique WL60 MkIII

La société britannique d'électronique marine, Digital Yacht, propose un certain nombre de solutions fiables pour les communications à bord. Son antenne WL60 à gain élevé (8 dBM) est une simple antenne externe fournie avec quatre ventouses à montage rapide. Il mesure 60 cm de haut et est livré avec un câble de 5 m de long, se terminant par une prise USB.

Idéal pour les appareils uniques ou la connexion à un routeur réseau, il est censé augmenter la portée Wi-Fi de votre bateau à plus d'un mile dans des conditions parfaites.

Convient aux systèmes d'exploitation Windows XP / Vista / 7/8/10 et Mac OS X 10.3+ et prend en charge les protocoles 802.11b / g / n ainsi que le cryptage WEP et WPA / WPA2.

PRIX: 120 £

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Avec chaque produit se trouve un lien «Achetez-le maintenant». Si vous cliquez dessus, nous pouvons recevoir une petite somme d'argent du détaillant lorsque vous achetez l'article. Cela n'affecte pas le montant que vous payez.

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Alfa Tube-U

Un booster / routeur universel à bas prix pour camping-cars, caravanes et bateaux. Alfa est une marque bien connue dans ce domaine, mais plus encore dans le monde du camping, et son kit semble être d'un bon rapport qualité-prix.

Le Tube-U est un amplificateur de signal + 9 dB encastré en GRP auquel une variété d'antennes extérieures omnidirectionnelles peuvent être installées. Le booster se connecte via un câble de 5 m de long, terminé par une prise USB standard, à un seul appareil comme un ordinateur portable ou un routeur (voir Routeurs Wi-Fi).

PRIX: 75 £ / 59 $

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Ubiquiti Bullet HP airMAX

Le Bullet airMAX est un amplificateur radio robuste et résistant aux intempéries, à faible perte avec un connecteur de type N conçu pour être directement connecté à une antenne externe appropriée pour créer un point d'accès extérieur puissant et robuste. Il se connecte ensuite à un PC ou un routeur via un câble Ethernet, qui fournit également l'alimentation nécessaire (PoE).

Les versions 2,4 GHz (M2) et 5,0 GHz (M5) du populaire Plug & Play airMAX sont disponibles et sont fournies avec le logiciel Ubiquiti AirOS, qui comprend un indicateur de puissance du signal pour un alignement précis de l'antenne.

PRIX: £ 81

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Booster Wi-Fi Yachtrouter Locomarine S5

Un amplificateur externe robuste et étanche avec prise de type N pour une connexion directe à une antenne Wi-Fi à gain élevé appropriée.

Le Booster s5 est alimenté par PoE et fourni avec un long câble Ethernet pour se brancher directement sur un routeur Wi-Fi PC ou bateau. Avec une antenne de bonne qualité, une portée allant jusqu'à 10 miles serait possible avec ce booster.

Prix ​​conseillé: 320 £

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Antenne Wi-Fi Bat

La Wi-Fi Bat est une antenne omnidirectionnelle de qualité marine de 2 W, étanche et à gain élevé (8 dB), d'une hauteur de 70 cm et livrée avec 15 m de câble se terminant par une prise USB. L’alimentation est fournie par le port USB de l’appareil. En tant que plug-and-play, il vous suffit de le brancher sur un ordinateur portable et cela fonctionne.

Cependant, le téléchargement du logiciel de surveillance Ralink, fourni sur un CD (également disponible en téléchargement sur le site Web MailASail), fournira un indicateur de puissance du signal, ce qui est utile pour optimiser l'emplacement de l'antenne.

PRIX: £ 359

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Yacht numérique WL510

Le WL510 est un petit amplificateur / modem de 600 mW alimenté 12 / 24Vdc, conçu pour se connecter à une antenne externe à gain élevé (12dB) via un câble de 10 m de long. La base de l'antenne de 0,9 m / 3 pieds de long se connecte via un support standard 1in / 14tpi et le modem, qui contient tous les pilotes nécessaires, est relié à un PC ou un routeur via un câble réseau RJ45 CAT5.

Compatible avec les systèmes d'exploitation Windows, Mac et LINUX, le WL510 prend en charge les protocoles 802.11b / g ainsi que le cryptage WEP / WPA / WPA2 et se configure via un navigateur.

Le WL510 peut se verrouiller sur un point d'accès jusqu'à cinq miles de distance, en fonction de la hauteur de l'antenne et des bâtiments environnants.

PRIX: 594 £

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Notre choix

Si vous recherchez simplement l'utilisation occasionnelle du Wi-Fi de la marina sur un ordinateur portable, à moins que le signal ne soit particulièrement faible, une antenne omnidirectionnelle renforcée simple mais de bonne qualité telle que la WL60 de Digital Yacht devrait fournir tout ce dont vous avez besoin pour tirer le meilleur parti du système local.

Le bonus avec ceci est que si vous souhaitez par la suite l'étendre dans un système basé sur un routeur multi-utilisateur, vous pouvez simplement brancher le WL60 sur le routeur DY IKConnect pour un coût relativement modeste. Ceux qui utilisent régulièrement le Wi-Fi local dans une couchette et sont heureux de dépenser plus pour leur équipement pourraient vouloir se pencher sur les offres plus complètes de Locomarine, qui peuvent être personnalisées.

Routeurs Wi-Fi multi-utilisateurs

Un amplificateur Wi-Fi longue portée vous aide certainement à tirer le meilleur parti d'un signal Wi-Fi de bateau médiocre, mais il n'est pas très utile lorsque toute la famille souhaite se connecter simultanément. Dans ce cas, vous aurez besoin d'un routeur sans fil alimenté en 12 V / 24 V qui se verrouillera sur la source Wi-Fi et créera son propre point d'accès local auquel plusieurs utilisateurs pourront se connecter. Dans de nombreux cas, une antenne à gain élevé peut être branchée directement sur un routeur Wi-Fi de bateau via un port Ethernet WAN, permettant ainsi de partager le signal bien amélioré.

Ces unités vont des simples mini-routeurs avec des fonctionnalités et des utilisateurs limités, aux routeurs spécifiques à la marine qui ont souvent leur propre antenne à gain élevé.

best boat wifi systems buying guide Digital Yacht iKConnect

Yacht numérique iKConnect

L'iKConnect est un routeur Wi-Fi de bateau compact de 12 V qui offre un moyen simple et économique de configurer un point d'accès sans fil à bord. Le petit boîtier a sa propre antenne et est optimisé pour fonctionner soit avec l’antenne externe longue portée WL60 de DY, soit avec son système haut de gamme WL510.

Le routeur iKConnect permet également aux appareils mobiles de recevoir sans fil des données Signal-K ou NMEA, fournissant ainsi à la fois un accès Internet et des données de navigation sans fil au sein du même réseau.

PRIX: 180 £

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Point d'accès Wi-Fi Kuma

Un autre système budgétaire principalement conçu pour le marché des caravanes / camping-cars, mais un appareil utile à faible coût si vous n'avez besoin que d'un boost de signal occasionnel. Le petit hub soigné a une antenne interne flexible pour la sortie Wi-Fi, les prises Ethernet LAN et WAN et un port USB pour l'antenne étanche externe à gain élevé.

La configuration est facile via une page de navigateur et des voyants sur le panneau avant indiquent l'état de l'appareil. Dit avoir une portée maximale de 1,5 km, il permet à jusqu'à cinq utilisateurs de partager la même connexion bien que l'antenne externe
est directionnel, il faut donc s'aligner sur le hotspot pour obtenir la meilleure réception du signal.

PRIX: 150 £

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best boat wifi systems buying guide WiFi Extender Plus Marine

Wi-Fi Extender Plus Marine

Ce Wi-Fi Extender 2,4 GHz fournit un accès longue portée aux hotspots Wi-Fi et crée un hotspot multi-utilisateurs à bord.

Le kit comprend une antenne externe résistante aux intempéries avec un câble de 5 m de long et un hub Wi-Fi alimenté en courant alternatif 220 V ca ou 12 V cc monté en interne qui crée un hotspot Wi-Fi local ainsi qu'un port LAN et WAN.

PRIX: 275 £

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Optimiseur RedPort Halo

Il s'agit d'un système américain populaire, mais il est également disponible au Royaume-Uni via Amazon. Il comprend une antenne Wi-Fi longue portée (censée atteindre les points d'accès à moins de 6 nm) et le routeur / concentrateur Optimizer pour permettre au signal Wi-Fi boosté du bateau d'être partagé par plusieurs utilisateurs. Les ports LAN et WAN permettent au concentrateur d'être connecté à un PC embarqué et de recevoir les données du système satellite d'un modem.

Le hub comprend tous les pilotes, un pare-feu et des fonctions de cryptage, en plus il peut fonctionner avec le Redport XGate en option dans lequel le logiciel de compression intégré accélère le transfert de données jusqu'à cinq fois.

PRIX: 380 £ / 599 $

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Alfa Wi-Fi Camp Pro 2

Dans les tests précédents, le précurseur de cet appareil a étonnamment bien fonctionné dans un environnement marin. Le Camp Pro2 est conçu pour capter un signal Wi-Fi à l'aide d'une antenne externe à gain élevé, le booster, puis le faire passer par câble dans son propre routeur USB R36A pour le rediffuser aux utilisateurs à proximité via l'antenne Wi-Fi du bateau montée sur la boîte de routeur.

Le kit comprend une antenne GRP omnidirectionnelle externe de 9 dB avec un câble à terminaison USB de 8 m.

PRIX: 113 £ / 150 $

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Notre choix

L'aspect le plus important d'un routeur Wi-Fi pour bateau est son antenne, il est donc vital de faire correspondre n'importe quel routeur avec une antenne à gain élevé de qualité externe appropriée. Si ce n'est pas le cas, il n'y aura pas de signal suffisamment décent pour être partagé entre plusieurs utilisateurs, quelle que soit la qualité du routeur.

C’est également une bonne idée d’en choisir un qui est homologué pour une utilisation en milieu marin. Il n’est pas nécessaire qu’il soit submersible, mais au moins, il doit être construit avec des composants et des fixations de haute qualité, pas facilement corrodés. Les circuits les plus correctement «marinés» auront leurs composants électroniques «en pot», qui sont enveloppés dans de la résine pour empêcher la pénétration d’humidité.

Le Wi-Fi Extender Plus d’Onboard fournit tout cela à un coût très raisonnable. Si vous préférez avoir toutes les cloches et sifflets tels que le cryptage, le pare-feu et la compatibilité satcom, alors le Optimiseur RedPort Halo semble difficile à battre.

Amplificateurs et routeurs de signal de téléphone portable

Si vous naviguez ou ancrez régulièrement en dehors de la portée d'un hotspot Wi-Fi, mais à moins de 10-15 nm de la côte, vous aurez besoin d'un appareil GSM (3G) ou LTE (4G) pour envoyer / recevoir des données et faire / recevoir Appels téléphoniques. Certains préfèrent utiliser un réseau cellulaire même lorsqu'ils sont à portée d'un hotspot car de nos jours, des offres concurrentielles peuvent être conclues sur le temps d'antenne et souvent la connexion est plus rapide et plus fiable.

Cela dit, vous aurez probablement encore besoin d'une forme d'antenne externe à gain élevé si vous souhaitez garantir une vitesse de données et une bande passante suffisantes pour une diffusion en continu et un téléchargement / téléchargement fiables.

Si tout ce que vous voulez faire est d'envoyer et de recevoir des e-mails et de passer quelques appels, alors le réseau GSM 3G plus lent est plus que suffisant. Mais pour le streaming de données, la 4G LTE est à peu près essentielle. Un appareil 4G fonctionnera presque toujours avec les réseaux 3G, si c'est tout ce qui est disponible dans la région, et sélectionnera automatiquement le signal / la plate-forme le plus puissant qu'il puisse détecter.

La forme la plus simple et la plus économique de routeur de données est un Mi-Fi – un petit boîtier portable avec des piles rechargeables et une antenne intégrée coûtant entre 50 £ et 100 £. Une unité Mi-Fi trouve la plus forte réception de données mobiles à portée et se verrouille dessus.

Vous pouvez également acheter un dongle Mi-Fi pour un prix similaire qui se branche simplement directement sur une prise USB de votre ordinateur portable. Avec le premier, vous avez le problème de vous assurer que les batteries restent chargées. Avec ce dernier, vous perdez la possibilité de le mettre dans une boîte étanche et de le monter à l'extérieur pour une meilleure réception.

Une fois qu'un Mi-Fi se connecte à un mât de téléphone cellulaire, il se transforme en un point d'accès local sécurisé pour un certain nombre d'appareils mobiles utilisant la bande Wi-Fi 802.11b / g / n standard. Vous y connectez ensuite votre appareil comme vous le feriez avec n'importe quel point d'accès Wi-Fi.

Il existe plusieurs routeurs Mi-Fi d'extérieur plus coûteux, dotés d'antennes à gain élevé, d'un câble d'alimentation et d'un boîtier étanche. La plupart se connectent à n'importe quel réseau via un emplacement pour carte SIM simple ou double à des vitesses de téléchargement allant jusqu'à 150 Mbps (4G) et peuvent prendre en charge 10 utilisateurs ou plus.

Hubs Mi-Fi

best boat wifi systems buying guide TP Link 7350 MiFi

TP Link 7350 4G Mi-Fi

Un Mi-Fi bi-bande (2,4 / 5,0 GHz) 3 / 4G qui peut être acheté déverrouillé sur Amazon et d'autres points de vente en ligne. Il comprend un chargeur et un câble USB, et sa batterie de 2550 mAh dure entre 6 et 9 heures à partir d'une charge complète, en fonction de l'utilisation.

L'unité dispose d'un petit écran et d'un menu à deux boutons vous permettant de choisir entre les fréquences 3G et 4G, et 2,4 GHz ou 5,0 GHz et d'activer / désactiver l'itinérance des données. Il prend également en charge l'utilisation de jusqu'à 15 appareils sans fil simultanément et peut prendre une carte de stockage micro-SD de 32 Go.

PRIX: 69 £

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best boat wifi systems buying guide Huawei 4G E5577 MiFi

Huawei 4G E5577 Mi-Fi

This compact router comprises a 3G/4G Huawei E5577 Mi-Fi with a single data SIM card slot and a dedicated high-gain (6dB) external antenna with 10m cable. The unit can support up to 10 users at data speeds up to 150Mbps (4G) depending on the signal strength.

RRP: £80 / $99

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Multi-port routers

best boat wifi systems buying guide Digital Yacht 4G Connect

Digital Yacht 4G Connect

The 4G Connect 2G/3G/4G router utilises MIMO technology with dual high-gain antennae for fast (up to 70Mbps), long-range access, and it incorporates a full function Wi-Fi network router so up to 200 devices can connect wirelessly to the boat’s own hotspot. There’s also a LAN and WAN port for connection to other devices, including a laptop PC.

The 4G Connect is supplied unlocked so users are free to fit any mobile network’s SIM card. In addition, this router can connect with Digital Yacht’s iKommunicate NMEA 0183/2000 Multiplexer via the LAN port,
to provide NMEA data over the Wi-Fi network for use with navigation apps.

RRP: £390

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best boat wifi systems buying guide Huawei B535 router

Huawei B535 4G router

A new CAT-6 wireless router for 4G LTE, TDD, FDD global networks that features ultra-high speed (300Mbps) data transmission rate and provides internet access to up to 32 Wi-Fi devices as well as having four RJ45 ethernet connections for PCs.

The unit also offers VOIP with certain network connections via an RJ11 port on the hub and is supplied with an omni-directional, high gain external antenna.

RRP: £145 / $169

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best boat wifi systems buying guide Yacht Router Micro S5

Yacht Router Micro

Capable of accepting two SIMs from different networks, the YRM creates a boat Wi-Fi hotspot using any 3G/4G mobile provider. Data download speed on 4G is up to 150Mbps, upload 50Mbps.

Thanks to its inbuilt GPS, the YRM is also able to offer free remote tracking and an anchor alarm facility that can be connected to any mainstream chartplotter or MFD.

RRP: £390

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best boat wifi systems buying guide Hubba X4 Go

Hubba X 4Go

The Hubba X 4Go GSM/LTE router has a single SIM card holder, a single LAN port for direct PC connection and a built in Wi-Fi router for use with up to 32 users. It is capable of providing up to 100Mbps data download speeds using 2/3/4G. An antenna with an 8m-long cable is included.

RRP: £795

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best boat wifi systems buying guide Hubba Wave

Hubba Wave

The Hubba Wave is a compact 4G wireless router for those cruising up to 15 miles offshore. It can be accessed wirelessly by any laptop, tablet or smartphone, or directly via the ethernet LAN port. It comes with a phone handset and an external antenna with 12m of cable.

Interestingly, the Hubba Wave can also be supplied as a SIM-free, hardware-only package or on a 24-month contract with 40Gb of data (19Gb in the EU) and unlimited minutes per month for £47.95, plus a monthly charge of £47.95, reducing to £35.95 when the contract is renewed.

RRP: £395 or £47.95/month

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best boat wifi systems buying guide Peplink Max BR1

Pepwave Max BR1 LTE

One of the smaller units in a wide range of rugged cellular routers from this company, the BR1 has dual SIM slots providing the ability to automatically switch to a second 4G network should the primary signal fade or disappear altogether. With its built-in GPS receiver, it can also offer GPS tracking with remote monitoring and single LAN and WAN ethernet ports provide connectivity to most other devices, including a PC or a satellite network.

The shockproof metal enclosure comes with a terminal block for secure 12/24Vdc power connection and a cross-polarised, 4dBi gain external LTE antenna (£79) is also available.

RRP: £650 / $590

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best boat wifi systems buying guide AirLink RV55

AirLink RV55

The AirLink is a rugged and compact, multi-band LTE router that is fully loaded with features, yet simple to install and easy to configure and manage.

Supplied by a company used to designing bespoke communication systems for those on the move, in addition to datacoms, VPN capability, multiple port (ethernet, RS252, USB) accessibility and local Wi-Fi connection for up to 10 smart devices, the RV55’s impressive 600Mbps downlink speeds provide real-time remote connectivity for monitoring and security cameras and has a GPS/GLONASS receiver for remote tracking.

Its robust construction, low power consumption and 12/24V compatibility make this router ideal for marine use.

RRP: £682

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Our choice

For short, holiday cruising where you want to stay in touch with friends and family, Digital Yacht’s 4G Connect system is an easy and economical method of providing an onboard internet connection for multiple devices.

If, however, you’re planning to go long-term cruising, maybe abroad, you’ll more likely want a flexible, fit-and-forget system that offers optimum data speeds and connection options. The Hubba X 4Go is a fully-marinised MIMO device that has proven to be reliable, fast and easy to install.

If you want to carry on a business from your yacht and staying connected 24/7 is vital, then choose a dual SIM, satcom-enabled device such as the Hubba X4 Global or a bespoke, purpose-built comms system such as the Airlink RV55.

Combined Wi-Fi + cellular routers

Combi routers offer access to Wi-Fi hotspots and the 3G/4G cellular networks, either by plugging in a USB mobile data dongle/antenna, or by providing one or more network SIM card slots plus an integral cellular transceiver and antenna.

As with the shoreside hotspot connection, the cellular link can be made accessible wirelessly or directly to a number of different users and devices within Wi-Fi range of the router.

Glomex Webboat 4G Lite

Glomex Webboat 4G Lite

Available from several mainstream UK chandlers, the weBBoat 4G Lite provides high-speed connections up to 15 miles off the coast. The kit comprises a Wi-Fi antenna, two high-gain 3/4G antennae, a single internal SIM card slot and a super-fast combi 3/4G and Wi-Fi router that creates an onboard hotspot for up to 24 devices to be used.

The unit’s advanced switching software allows ‘least cost routing’, saving the user money by automatically switching to shoreside Wi-Fi when it’s available.

The plug & play weBBoat 4G Lite requires minimal setup and all its functions are controlled by an app, which is available for both Android and iOS devices.

RRP: 500 £

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best boat wifi systems buying guide Red Box Mini

The Red Box Mini

The stylish red alloy box has a neat row of ports at one end and two Wi-Fi antennae on top. There are two USB ports, one for a 3G or 4G dongle (it doesn’t have its own SIM card slot or external cellular antenna), the other for an optional Wi-Fi Bat hotspot booster. A WAN port allows connection to a satellite comms system and the LAN port is for a direct PC link.

Advanced features include data compression for faster transmission, least-cost routing to automatically activate the cheapest method of connection, an NMEA data multiplexer that can be used to monitor your yacht’s navigation instrument data wirelessly, a GPS tracker and an internet firewall.

RRP: £580

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best boat wifi systems buying guide Yacht Router Locomarine WiFi Booster

Yacht Router Micro + Wi-Fi

For Wi-Fi connectivity on this dual-SIM router you simply add the optional Wi-Fi booster s5 to increase the signals from land-based hotspots within a 10-mile range.

RRP: £710

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best boat wifi systems buying guide Digital Yacht 4G Connect Pro

Digital Yacht 4G Connect Pro

The Pro version of Digital Yacht’s 4G Connect router is supplied with its WL510 Wi-Fi booster, which connects to the WAN port and automatically switches between shoreside hotspot Wi-Fi and 4G connectivity, to ensure you get the least expensive connection.

It comes with two external MIMO antennae for more reliable connection and faster data transmissions speeds.

RRP: £690

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best boat wifi systems buying guide Peplink Max Transit Duo

Peplink Max Transit Duo

Peplink’s Transit Duo LTE router has two modems and SIM slots, providing instant failover from one network to another to ensure you remain connected.

It also supports VPN and provides simultaneous dual-band 801.11ac Wi-Fi for up to 100 users within a 300-metre range.

The router offers single ethernet LAN and WAN ports and integral GPS for tracking. It also sports twin MIMO Wi-Fi antennae (two for each modem), two LTE and one GPS antenna socket.

Input power is 12/24Vdc and it consumes just 18W.

RRP: £875

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Our choice

Combination Wi-Fi/cellular devices such as these allow you to hedge your bets and save money at the same time. Mailasail’s Red Box Mini has evolved over the past decade and the company is very experienced in marine comms, so can give helpful advice if you’re installing and setting it up yourself.

For an all-singing/all-dancing system the Peplink Max Transit Duo offers multiple features including ‘failover’ between networks for uninterrupted connection and GPS tracking, or it will create a bespoke installation to perfectly suit all your requirements – at a price.

Latest antenna technology

Though single-pole omnidirectional antennae are easier to use than the flat plate type as they avoid the need for directional tuning, the most recent development in antenna technology is that of MIMO (Maximum Input Maximum Output) devices, whereby a single data stream is broken down into multiple transmissions before being sent out simultaneously over a number of separate antennae.

MIMO receivers have multiple (usually two or four) antennae, allowing them to receive all the signals simultaneously and then recombine the various data streams into one. This process greatly increases data transmission speed, frees up bandwidth and improves signal retention.

Wi-Fi NMEA multiplexers

A multiplexer (mux) is a device that collects data from a variety of sources and at varying BAUD rates (data speeds) and then retransmits them over a single, high-speed output.

A Wi-Fi mux does the same, only it transmits the output data wirelessly. Where this is most useful to boat owners is when you are using a navigation programme on a smartphone or tablet and want to feed the information from your instruments into the device.

Some of the routers we’ve mentioned here feature a built-in Wi-Fi mux, so if you’d also like this facility it might pay to choose one of these to save fitting a separate device.

5G and the ‘Internet of Things’

Recently launched, the super high-speed 5G cellphone network is currently only available in major cities in the UK but will be rapidly expanded over the next few years. In addition to lightning-fast data transmission for messaging, browsing, weather and navigation information downloads, the worldwide rollout of the 5G system will enable the use of the so-called ‘Internet of Things’ (IoT).

Initially, this will most likely be used by large vessels to control security and for alarm monitoring but it will rapidly spread to areas such as remote and automatic engine diagnostics and telemetry, software and firmware updating and equipment troubleshooting, on small private craft as well.

Voice over Internet

The easiest method to boost voice calls is to use the Voice over Internet Protocol (VoIP) system via an internet connection, although this is only allowed by certain networks and the connection needs to be 4G/LTE for speed. Most routers achieve this by connecting a special VoIP phone into the router’s LAN port (see Hubba Wave), so the number of LAN ports available must be born in mind if you also wish to plug a PC in directly as well.

If you also want to boost cellular voice transmissions then a different type of router is required that can lock onto the network, amplify the signal, and then retransmit it to cellphones within a local zone. Unfortunately, these require type approval by Ofcom in the UK to be legal and are primarily designed to be land-based and their boost power limited.

They are often network specific too, which means if your guests’ phones don’t use the same network provider they won’t work. They’re also very expensive. Hopefully, this will be improved in the near future, especially with the advent of 5G, as there is a temptation for some to buy the much cheaper, non-approved, imported kit.

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Conclusion

In the past finding an open Wi-Fi hotspot was the goal of ‘shoestring’ mariners. Marina operators were stringing up Wi-Fi transponders outside their offices and offering their customers unlimited free Wi-Fi, which was great at first but soon became a battle to grab and hold onto the pathetically slow signal they offered.

Certainly, downloading or streaming a film for the kids was a no-no unless you could cope with watching the little circle going around and around in the middle of your screen every few minutes.

More recently, with some of the larger marina operators installing multiple 5GHz high-speed routers (broader bandwidth but weaker signal strength) on individual pontoons or even fingers, the local Wi-Fi has become somewhat quicker and more dependable, but on a busy weekend you’ll still be lucky to send an email if matey in the next berth is busy streaming the entire Downton Abbey boxset.

For this reason, unless you’re lucky and are right near an antenna, I wouldn’t want to have to rely on local Wi-Fi. Besides, even with the best signal booster you’d lose the signal once you’re 2-3 miles offshore, despite the over-optimistic claims some manufacturers make.

Though they’re fine if their limitations are understood and accepted, you need to bear in mind the majority of hotspot signal boosters on the market were designed for static caravan/camper use, not for boats bobbing about at anchor.

These days, with good 3G and 4G cellular reception in most coastal areas and data package costs dropping dramatically, it makes far more sense to opt for the cellular route if staying connected is important. Even a £50 mi-fi will offer better, faster internet than most local hotspots unless, maybe, you’re cruising the Scottish Highlands and Islands.

It’s likely, however, you’ll have family or friends on board who’ll all want to hook up their own devices, so you’ll be needing a multi-user router too. The techies amongst you will probably have no trouble building your own kit from the myriad options available online, but if you’re not that way inclined, I’d give one of the companies who specialise in marine communications a call.

Yes, it’ll cost more initially, but you’ll get specialist advice on your own particular vessel type and specific requirements, plus you’ll have someone to complain to if it goes wrong.

Furthermore, if you choose to go with them, the ‘marinised’ kit they supply should at least be rugged enough to withstand the harsh marine environment and you can be fairly confident that when it says it has a MIMO antenna system it really has and not just a piece of copper plate with a wire badly soldered onto it.

If it’s important for you to stay in touch all the time then I’d recommend a dual-SIM router with ‘failover’, as that will automatically select the best reception between two different networks in weaker signal areas.

However, if the lack of a decent cellular signal is a particular problem where you regularly cruise and staying connected is a vital, then really you have to consider satcoms, or at least choose a cellular router with least-cost routing that can also accept a satellite signal via an WAN port in the future.

Even satcoms are coming down in price, though, and their air/data time becoming more affordable, especially equipment that utilises the Iridium network. Satcoms will become even more reasonable, too, once other new LEO satellite constellations such as SpaceX’s Starlink come online in a year or two.

Common boat Wi-Fi acronyms

APN (Access Point Name) – The name of a gateway between a mobile cellular network and the internet. A mobile device must be configured with an APN to determine what type of network connection and service should be provided.
Bandwidth – Data capacity of a communications link.
DCHP (Dynamic Host Configuration Protocol) – Allows simultaneous multiple-user connectivity.
GPRS (General Packet Radio Service) – 2nd generation (2G) digital cellular network.
GSM (Global System for Mobiles) – 3rd generation (3G) digital cellular network.
Kbps/Mbps – Kilabits/Megabits per second data transfer speed.
LAN (Local Area Network) – A computer network which is limited to a small area.
LTE (Long-Term Evolution) – 4G high-speed mobile network.
MIMO (Multiple-Input Multiple-Output) – These receivers have multiple antennae, resulting in improved link retention and increased data capacity.
PDN (Packet Data Network) – A method of transmitting data so that multiple users can share a single connection.
PoE (Power over Ethernet) – Method of powering a device using an ethernet port.
VoIP (Voice over Internet Protocol) – Phone calls via the Internet.
VPN (Virtual Private Network) – Method of browsing anonymously.
WAN (Wide Area Network) – A computer network unlimited in area, such as the internet.
WCDMA (Wideband Code Division Multiplexing Access) – Used with the 3G cellular network.
WPS (Wireless Protected Setup) – A button that enables quick connection to Wi-Fi devices.

First published in the November 2020 issue of Motor Boat & Yachting.



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