Qu'est-ce que BeOS et pourquoi les gens l'ont-ils adoré?

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Le logo BeOS.

Au milieu des années 1990, Be Inc. a eu l'audace de créer un tout nouveau système d'exploitation pour ordinateur personnel à partir de rien. Il a été acclamé par la critique pour ses fonctionnalités en avance sur son temps, mais n'a pas réussi à conquérir une part de marché significative. C'est toujours un favori culte 25 ans plus tard, et voici pourquoi.

Le secret BeOS? Un nouveau départ et une sensation unique

BeOS est un système d’exploitation multimédia désormais obsolète qui a été introduit pour la première fois en octobre 1995 pour l’ordinateur BeBox de Be Inc. Les forces motrices derrière Be étaient Jean-Louis Gassée, Ancien vice-président du développement de produits d'Apple, et Steve Sakoman, créateur du Apple Newton. Avec ces références technologiques, Be a eu l'oreille de l'industrie dès le départ.

Plusieurs fenêtres de fichiers s'ouvrent sur la BeOS sur un ordinateur BeBox.
Une première version de BeOS fonctionnant sur une BeBox. R. Stricklin

BeOS était unique parmi les systèmes d’exploitation informatiques des années 90 en raison de son manque de code hérité. Au milieu des années 90, Windows, Mac OS, OS / 2, Solaris, Linux et même NeXTSTEP étaient des systèmes d'exploitation évolutifs avec au moins une décennie d'histoire. Avec BeOS, osez cependant créer un système d'exploitation entièrement nouveau à partir de zéro pour répondre aux besoins de l'époque: support multimédia et Internet.

Être développé BeOS en conjonction avec une plate-forme matérielle à double processeur personnalisée basée sur PowerPC appelé BeBox. Sorti pour la première fois le 3 octobre 1995, il était équipé pour gérer l'audio et la vidéo numériques plus habilement que les Mac et PC contemporains.

Un ordinateur de bureau BeBox original.
La BeBox originale, vers 1995. Be Inc.

La BeBox était une machine étrange, mais souhaitable. Il se vendait à l'origine à environ 1 600 dollars (2 700 dollars d'aujourd'hui) et était destiné à être utilisé davantage comme une plate-forme de développement qu'un appareil grand public.

Cela a également été une preuve importante que la vision multimédia de Be de l’informatique de bureau pouvait fonctionner.

Qu'est-ce qui a rendu BeOS spécial?

Peu de temps après le lancement de BeOS, la presse était sceptique sur le projet, mais, en général, a fait l'éloge de son interface propre et épurée. L’utilisation des boutons de BeOS est minimale et prudente. Au lieu de barres en haut de chaque fenêtre, BeOS avait des onglets de fenêtre. Ses icônes étaient également mignonnes et simples.

Le système de menus de la Deskbar de BeOS (à peu près équivalent au menu Démarrer de Windows et au Dock de macOS) permettait une interface compacte mais robuste pour la gestion des applications et des préférences. Avec la Beos version 5 (R5), il pourrait également être étendu au bas de l'écran comme un menu Démarrer.

Sélection d'un fichier dans un gestionnaire de tâches de la BeOS 5 Deskbar.
Le gestionnaire de tâches de la Deskbar de BeOS 5 en action. Galerie de l'interface graphique ToastyTech

Contrairement aux autres systèmes d'exploitation de l'époque, BeOS prenait en charge les applications multithreads et incluait la prise en charge des machines multiprocesseurs dès le départ. Après une mise à niveau, il comprenait également un système de fichiers de journalisation 64 bits multi-thread appelé BFS. Il disposait d’une base de données intégrée conçue pour prendre en charge l’enregistrement et la lecture multimédias numériques, ce qui était nouveau au milieu des années 90.

L'objectif était de rendre le système d'exploitation léger et rapide (le démarrage sur la BeBox aurait pris aussi peu que 10 secondes), tout en étant suffisamment robuste pour lire plusieurs fichiers vidéo numériques simultanément. Ce fut une réalisation époustouflante pour 1995.

BeOS était également livré avec un navigateur Web et contenait des éléments de type UNIX, y compris la prise en charge d’une interface de ligne de commande Bash, malgré le fait qu’il n’était pas basé sur Unix. Il a également pris en charge les bureaux virtuels pour la productivité, une fonctionnalité qui n'est toujours pas implémentée au niveau BeOS dans la plupart des systèmes d'exploitation modernes.

Pourquoi BeOS a-t-il échoué?

Avec sa technologie très appréciée et ses ratés rapprochés avec succès, BeOS est presque un cas d'école de scénarios technologiques douloureux. Plus célèbre, en 1996, Apple a fait une offre d'achat de Be et de sa propriété intellectuelle dans le but de faire de BeOS le cœur d'un nouveau système d'exploitation Macintosh. Les dirigeants de Be ont hésité face au prix proposé (environ 120 millions de dollars) et les négociations ont rapidement stoppé.

Lorsque Steve Jobs a eu vent de l'accord potentiel avec BeOS, il a proposé NeXT et son système d'exploitation, qui a finalement gagné. Ainsi, le Mac OS X d’Apple est né, mais son élan aurait tout aussi bien pu être BeOS si Be avait accepté l’offre initiale d’Apple.

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Sans la vente à Apple, Be a dû faire cavalier seul. Après avoir vendu seulement environ 1 800 unités de BeBox sur deux ans (et sans acquisition à venir), Be a décidé de développer des versions de BeOS qui fonctionneraient sur des Mac et du matériel PC Windows standard. Il y avait même un Édition personnelle qui pourrait s'exécuter dans Windows.

La boîte BeOS 5.0 Pro Edition.
Une copie en boîte de BeOS vendue par Gobe Software à la fin des années 90. Logiciel Gobe

Malheureusement pour Be, l'espace du système d'exploitation des ordinateurs personnels était extrêmement compétitif à cette époque. Apple, Microsoft, IBM, NeXT et Linux de bureau se disputaient tous la domination. Comme OS / 2, BeOS manquait de prise en charge des applications tierces, car les développeurs ciblaient d'abord les plates-formes OS avec des bases d'installation plus importantes.

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Pourtant, Be a conclu des accords prometteurs. Il a négocié avec plusieurs fabricants de PC pour inclure BeOS dans une configuration à double démarrage avec Windows. En fin de compte, le seul matériel PC (autre que BeBox) à être livré avec BeOS était le Hitachi FLORA Prius 330J ligne au Japon.

Malheureusement, en raison de pression monopolistique de Microsoft, son installation BeOS est restée cachée à moins qu'elle ne soit déverrouillé via un processus fastidieux. Être a poursuivi Microsoft pour cette pratique en 2002, et la poursuite a ensuite été réglée à l'amiable.

Un ordinateur de bureau Hitachi FLORA Prius 330J.
Une photo vintage de la Hitachi FLORA Prius 330J, livrée avec BeOS. Hitachi

Finalement, Be a décidé de changer de vitesse et de soutenir appareils Internet. Palm, Inc. a acheté Be pour 11 millions de dollars en 2001 et a interrompu le support de la version de bureau de BeOS. Jusque vers 2006, BeOS ne vivait qu'en tant que système d'exploitation intégré dans certains produits d'enregistrement et de montage vidéo de Roland et Tascam.

BeOS vit dans Haiku OS

Aujourd'hui, vous pouvez télécharger et utiliser un descendant moderne et fonctionnel du bureau BeOS appelé Haiku. Ce projet gratuit et open source est toujours en version bêta, mais il est compatible avec les anciennes (et nouvelles) applications BeOS. C'est un plaisir d'expérimenter, sur une machine virtuelle ou en tant qu'installation directe sur du matériel compatible Windows.

Plusieurs fenêtres s'ouvrent sur Haiku OS.
Le système d'exploitation Haiku en action. Haiku

L'interface légère et efficace de Haiku ressemble à une bouffée d'air frais par rapport à Windows. Il comprend également un navigateur Web moderne basé sur WebKit, vous pouvez donc toujours en faire beaucoup, même si la prise en charge des applications BeOS et Haiku fait généralement défaut. Découvrez-le pour avoir un avant-goût de l'avenir qui aurait pu être.

Joyeux anniversaire, BeOS!

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