L'année où la Fed a changé pour toujours

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WASHINGTON – Alors que Jerome H.Powell, le président de la Réserve fédérale, a sonné en 2020 en Floride, où il célébrait le mariage de son fils, sa vie professionnelle semblait entrer dans une période de calme relatif. Les attaques publiques du président Trump contre la banque centrale s'étaient atténuées après 18 mois de critiques constantes, et la guerre commerciale avec la Chine semblait se refroidir, éclairant les perspectives des marchés et de l'économie.

Pourtant, les premiers signes d'une nouvelle crise – et bien plus dangereuse – faisaient surface à environ 8 000 kilomètres de là. Le nouveau coronavirus avait été détecté à Wuhan, en Chine. M. Powell et ses collègues étaient sur le point de faire face à certains des mois les plus éprouvants de l'histoire de la Fed.

À la mi-mars, alors que les marchés s'effondraient, la Fed avait abaissé les taux d'intérêt à près de zéro pour protéger l'économie. Le 23 mars, pour éviter une crise financière à part entière, la Fed avait déployé presque tout son menu 2008 de programmes de prêts d'urgence, tout en faisant équipe avec le département du Trésor pour annoncer des programmes qui n'avaient jamais été essayés – y compris des plans pour soutenir les prêts à petites et moyennes entreprises et acheter de la dette d'entreprise. Début avril, il a mis en place un plan visant à faire circuler le crédit vers les États.

«Nous avons franchi de nombreuses lignes rouges qui n'avaient pas encore été franchies», a déclaré M. Powell lors d'un événement en mai.

Le travail de la Fed en temps normal consiste à aider l’économie à fonctionner à un niveau égal – à maintenir les prix stables et les emplois abondants. Sa réponse à une pandémie radicale a poussé ses pouvoirs dans un nouveau territoire. La banque centrale a rétabli le calme sur les marchés et a aidé à maintenir le crédit disponible pour les consommateurs et les entreprises. Cela a également conduit les républicains à essayer de limiter le vaste ensemble d'outils de l'institution politiquement indépendante et non élue. Les programmes de prêts d’urgence de la Fed sont devenus un point de friction dans les négociations sur le paquet de dépenses du gouvernement approuvé par le Congrès cette semaine.

Mais même au milieu de la réaction brutale, le travail de la Fed pour sauver une économie en proie à une pandémie reste inachevé, avec des millions de personnes sans emploi et des entreprises en souffrance.

La Fed devrait maintenir les taux au plus bas pendant des années, guidée par une nouvelle approche de la politique monétaire adoptée cet été qui vise une inflation légèrement plus élevée et teste comment un faible chômage peut baisser.

Et les actions extraordinaires de la Fed en 2020 ne visaient pas seulement à maintenir la circulation du crédit. M. Powell et d'autres hauts responsables de la Fed ont fait pression pour que le gouvernement dépense davantage pour aider les entreprises et les ménages, une position inhabituellement audacieuse pour une institution qui tente puissamment d'éviter la politique. Alors que la Fed avait une vision plus large de sa mission, elle a pesé sur le changement climatique, l'équité raciale et d'autres problèmes que ses dirigeants avaient généralement évités.

«Nous avons souvent relégué l'équité raciale, les inégalités et le changement climatique à de simples problèmes sociaux», a déclaré Mary C. Daly, présidente de la Federal Reserve Bank de San Francisco, dans une interview. «C’est une erreur. Ce sont des problèmes économiques. »

À Washington, les réactions au rôle plus important de la Fed ont été rapides et partagées. Les démocrates veulent que la Fed fasse plus, en présentant l'attention portée aux risques financiers liés au climat comme une étape bienvenue, mais juste un début. Ils ont également poussé la Fed à utiliser ses pouvoirs de prêt d'urgence pour canaliser des crédits bon marché vers les gouvernements étatiques et locaux et les petites entreprises.

Les républicains ont travaillé pour restreindre la Fed pour s'assurer que le rôle qu'elle a joué dans cette pandémie ne dure pas plus longtemps que la crise.

Patrick J. Toomey, un sénateur républicain de Pennsylvanie, a dirigé l'effort de insérer un libellé dans le paquet de secours qui aurait pu forcer les futurs programmes de prêts d'urgence de la Fed à s'en tenir à Wall Street au lieu d'essayer de soutenir directement Main Street, comme la Fed l'a fait dans le ralentissement actuel.

Les républicains craignent que la Fed puisse utiliser son pouvoir pour soutenir des objectifs partisans – en invoquant son pouvoir de régulation sur les banques, par exemple, pour traiter les sociétés pétrolières et gazières comme des risques financiers, ou pour soutenir les gouvernements municipaux en difficulté financière.

«La politique fiscale et sociale est le domaine légitime des gens qui sont responsables devant le peuple américain, et c'est nous, c'est le Congrès», M. Toomey, qui pourrait être le prochain président du comité bancaire et donc l'un des plus importants superviseurs de M. Powell , a déclaré la semaine dernière depuis le Sénat.

La proposition de M. Toomey a été édulcorée lors des négociations du Congrès, ouvrant la voie à un accord de secours plus large: le Congrès a interdit à la banque centrale de rétablir les installations exactes utilisées en 2020, mais il n'a pas coupé son pouvoir d'aider les États et les entreprises à l'avenir.

Les démocrates ont déclaré que le nouveau langage était suffisamment limité pour que la Fed puisse toujours acheter des obligations municipales ou consentir des prêts aux entreprises via des pouvoirs d'urgence; M. Toomey a déclaré au New York Times que cela nécessiterait l'approbation du Congrès. Le fossé a suggéré que la portée des pouvoirs de la Fed pourrait rester un point de débat.

Alors que M. Powell, 67 ans, subit des pressions de toutes parts en 2021, il pourrait se retrouver à auditionner pour son propre travail. Son mandat expire au début de 2022, ce qui signifie que le président élu Joseph R. Biden Jr. décidera de le renommer ou non.

M. Powell, un républicain qui a été nommé gouverneur de la Fed par le président Barack Obama et élevé à son poste actuel par M. Trump, n'a pas encore déclaré publiquement s'il souhaitait être reconduit.

Ses chances pourraient être affectées par la réponse de la Fed à la crise des coronavirus, qui a été reconnue comme précoce et rapide. M. Powell était à des réunions du Groupe des 20 à Riyad, en Arabie saoudite, fin février, lorsqu'il a commencé à devenir clair pour lui qu'il était peu probable que le coronavirus reste isolé au niveau régional. Il s'est entretenu avec ses collègues à Washington pour voir quels pouvoirs d'urgence la banque centrale et le département du Trésor avaient à leur disposition.

Au moment où son vol de 14 heures a atterri à l'aéroport international de Dulles le lundi 24 février, les stocks chutaient. Il a ouvert son téléphone à de nombreux appels et courriels manqués. À partir de ce moment, la réponse de la banque centrale a démarré.

Ce vendredi 28 – le même jour, M. Trump a qualifié les inquiétudes concernant le coronavirus de «nouveau canular»Diffusé par les démocrates – M. Powell a publié une déclaration exprimant l’inquiétude de la Fed. Le 3 mars, mardi suivant, la Fed a procédé à sa première baisse de taux d'urgence depuis la crise financière mondiale 12 ans plus tôt, la première des nombreuses mesures que la Fed prendrait pour éviter un effondrement catastrophique du marché.

Certains analystes ont averti que la précipitation de la Fed pour accommoder l'économie avec des taux d'intérêt plus bas pourrait être mal ciblée. Que pourraient faire les taux d'intérêt face à une pandémie?

Beaucoup, cela apparaît avec le recul. Les baisses de taux de la Fed ont ouvert la voie à un boom du refinancement et, plus récemment, à une ruée vers l’achat de maisons.

La décision de Penny Achina, une première acheteuse de maison juste à l'extérieur de Houston, montre comment la politique de la Fed peut se répercuter sur l'économie. Après avoir pensé acheter une maison pendant quatre ans, Mme Achina, une technologue médicale de 31 ans, a fait le saut en 2020.

"J'ai dit – c'est soit vous coulez, soit vous nagez, et les taux d'intérêt m'ont vraiment séduit", a-t-elle déclaré, et elle devrait fermer la semaine prochaine. Avec 3% de moins, elle a été approuvée pour un taux d'intérêt de 2,5% sur une hypothèque de 30 ans.

Lorsque des gens comme Mme Achina achètent des maisons, ils dépensent souvent de l'argent pour acheter de nouveaux canapés et réfrigérateurs pour les remplir. La demande accrue des consommateurs incite les entreprises, également attirées par les taux bas, à emprunter de l'argent pour investir dans des équipements afin de produire davantage.

Le sauvetage de la banque centrale pourrait pourtant avoir des effets secondaires. Alors que la plupart des économistes estiment qu'une inflation galopante est peu probable, une minorité prévient que les augmentations de prix, qui sont au repos depuis des années, pourraient être allumées par d'énormes dépenses publiques et une poussée économique post-pandémique. Les décideurs politiques surveillent les signes d'excès financier, car leurs outils ont aidé les actions à monter en flèche et les entreprises à émettre de la dette à un rythme effréné.

L’emploi reste le plus grand défi de la Fed. Alors que les taux bas aident de nombreuses personnes employées comme Mme Achina, des millions d'autres sont sans travail. Les travailleurs à bas salaire, les femmes et les minorités sont particulièrement susceptibles de perdre leurs moyens de subsistance.

Les taux bas de la Fed et les achats d’obligations n’aideront peut-être guère les personnes qui louent, possèdent peu d’actions et trouvent leur emploi supprimé.



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