En Nouvelle-Zélande, les microbes extraient l'or des déchets électroniques

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Téléphones portables, tablettes, ordinateurs portables, smartwatches: le monde moderne regorge d'une panoplie étourdissante de gadgets qui nous apportent connectivité, divertissement et information. Notre soif des derniers modèles – et le cachet que leur achat apporte – est telle que ces pièces de kit sont, pour certains, devenues facilement jetables.

Cette culture du «jetable» signifie souvent que les consommateurs sont coupables de se débarrasser des anciens appareils dès que de nouveaux arrivent sur le marché, une habitude qui peut avoir un effet significatif sur les flux de déchets et l'environnement.

Un rapport récent a révélé que 53,6 millions de tonnes métriques de déchets électroniques ont été produites en 2019, avec seulement 17,4% de cette quantité «officiellement documentée comme correctement collectée et recyclée».

Le Partenariat mondial pour les statistiques sur les déchets électroniques a publié le rapport «Global E-waste Monitor 2020» en juillet et décrit les déchets électroniques comme contenant des substances nocives, notamment du mercure, des hydrochlorofluorocarbures, des chlorofluorocarbures et des ignifugeants bromés.

Il a également brossé un tableau frappant des dangers posés par les déchets électroniques, déclarant: << Les niveaux croissants de déchets électroniques, les faibles taux de collecte et l'élimination et le traitement non respectueux de l'environnement de ce flux de déchets posent des risques Santé humaine."

En raison des préoccupations concernant la croissance des déchets électroniques, certaines entreprises se tournent maintenant vers la chimie pour développer des solutions pour recycler des articles comme les vieux téléphones portables, en extrayant de la valeur en même temps.

Un de ces exemples est le travail réalisé par Mint Innovation, une entreprise de technologies propres basée à Auckland, en Nouvelle-Zélande.

«Nous avons développé un processus biologique pour récupérer les métaux précieux à partir de matières premières étranges et merveilleuses, telles que les déchets électroniques», a déclaré Ollie Crush, directeur scientifique de l'entreprise, à «Sustainable Energy» de CNBC.

Crush a expliqué que le système de Mint Innovation impliquait de prendre du matériel de rebut et de «le broyer en une consistance semblable à du sable».

"La raison pour laquelle nous faisons cela est que nous devons nous assurer que nous exposons tout le métal contenu à l'intérieur à un processus de lixiviation chimique ultérieur", at-il ajouté.

"Par exemple, quand vous regardez les circuits imprimés, ils ont beaucoup de puces dessus – une grande partie de la valeur est contenue dans ces puces, donc nous devons vraiment nous assurer qu'elles sont exposées."

Lorsqu'il s'agit de récupérer un matériau précieux comme l'or, la technique utilisée par Mint Innovation – qu'elle décrit comme un «processus de bioraffinage» – implique un certain nombre d'étapes.

Selon une vidéo sur son site Web, les produits chimiques dissolvent les déchets en poudre dans une solution, avec tous les matériaux non dissous filtrés.

Des microbes sont ensuite ajoutés au mélange. Les atomes d'or s'accrochent à eux dans un processus appelé «biosorption sélective». Ensuite, les microbes revêtus d'or sont filtrés, produisant une pâte qui est cendrée puis raffinée en or solide «recyclé».

Extraction d'or durable

Du point de vue de la durabilité, l'importance d'extraire de l'or à partir de produits déjà en circulation est plus importante qu'on ne le pense.

"Près de 50% de la valeur des déchets électroniques provient de l'or utilisé dans les circuits", a déclaré Cameron Weber, maître de conférences à la School of Chemical Sciences de l'Université d'Auckland.

«En fait, il y a en fait plus d'or dans les déchets électroniques en tant que concentration que dans le minerai d'or qui a été extrait, ce qui vous montre la valeur de l'exploitation minière urbaine et la capacité de prendre … vos déchets électroniques et de recycler et réutiliser éléments qui s'y trouvent », a-t-il ajouté.

"Et donc, trouver des méthodes pour pouvoir les séparer et les recycler sera vraiment critique."

Pour l'avenir, Crush de Mint Innovation a expliqué que le processus développé par l'entreprise pourrait potentiellement avoir un certain nombre d'applications intéressantes.

«L'avenir de Mint Innovation est de prouver que notre technologie fonctionne avec un certain nombre de matières premières différentes», a-t-il déclaré.

"Nous avons déjà montré que cela fonctionne avec des déchets électroniques, et nous commençons maintenant à rechercher la récupération du palladium et d'autres métaux à partir de pots catalytiques de ferraille automobile", a-t-il ajouté, expliquant qu'il existait une large gamme de "matières premières" potentielles.

"Donc, nous allons continuer à essayer de voir où notre processus microbien a plus de sens."



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