Des recherches révèlent comment les requins mégalodons sont devenus si gros, ce qu'ils ont mangé

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  • Les mégalodons – énormes requins préhistoriques – atteignaient des longueurs de 50 pieds, avec fait la taille des voitures.
  • Les prédateurs sont de très grande taille par rapport aux autres requins, vivants ou éteints. Mais comment les mégalodons ont atteint cette taille massive est un mystère.
  • Une nouvelle étude suggère que la taille des requins pourrait s'expliquer en partie par le fait qu'ils se mangeaient dans l'utérus.
  • Les scientifiques ne sont pas sûrs de la manière dont les mégalodons ont chassé, mais un déclin des proies et une augmentation du nombre de concurrents peuvent avoir causé leur extinction.
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Un mégalodon la tête seule avait la taille d'une voiture.

Le monstre préhistorique était le plus grand requin carnivore à avoir jamais parcouru les océans: il atteignait des longueurs de 50 pieds, avec des nageoires dorsales qui dépassaient de 1,50 mètre hors de l'eau.

L'ancien prédateur a été jeté sous les projecteurs culturels et scientifiques ces dernières années après près d'une douzaine de nouvelles études et un blockbuster hollywoodien 2018 intérêt revitalisé pour le «Meg».

La recherche de la créature est difficile, car il ne nous reste que ses dents dentelées de 6 pouces de long. Cela rend difficile pour les scientifiques de déterminer la taille de ces créatures et pourquoi elles ont pu atteindre des tailles aussi énormes.

Mais de nouvelles études qui examinent les descendants de Megs nous aident à comprendre la taille du requin préhistorique de manière nouvelle.

Une analyse, publié lundi, suggère que les bébés mégalodons se sont peut-être installés pour devenir de grande taille avant même leur naissance.

Les œufs Meg éclosent dans l'utérus, où ils sont devenus de plus en plus gros et affamés avant que leur mère n'accouche vivante. Mais tous les embryons ne survivent pas au processus de gestation: certains sont mangés par leur partenaire utérin.

«Les embryons« éclos tôt »commenceront à manger les œufs non éclos environnants», a déclaré Kenshu Shimada, auteur principal de l'étude et professeur de paléobiologie à l'Université DePaul, à Business Insider. "La conséquence est que seuls quelques chiots survivront et se développeront, mais chacun de ces chiots peut devenir considérablement gros à la naissance."

Des preuves fossiles insaisissables rendent la taille de Meg “ difficile à cerner ''

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Le paléobiologiste Kenshu Shimada tient une dent d'un requin éteint Otodus megalodon, ou le soi-disant «Meg».

Gracieuseté de Kenshu Shimada / DePaul University / Jeff Carrion


Le groupe de Shimada a d'abord voulu déterminer la taille des mégalodons.

Les chercheurs ont donc examiné comment vivent les parents modernes de Meg, appelés lamniformes, aujourd'hui. Ces requins – qui comprennent de grands blancs, des makos et des tigres de sable – ont le même régime alimentaire et le même type de corps que Meg. Shimada a donc mesuré le rapport de taille entre les dents de ces requins et les proportions du corps, puis a appliqué cette comparaison à dents de mégalodon fossilisées.

Cela a révélé que la longueur maximale qu'un Meg pouvait obtenir est d'environ 15 mètres, soit plus du double de la longueur d'un grand requin blanc, le plus grand requin carnivore vivant aujourd'hui.

"Cela ne signifie pas que les individus Megalodon de plus de 15 mètres n'existaient pas, mais leur existence n'a pas été prouvée sur la base de spécimens scientifiques dans les collections des musées", a déclaré Shimada.

En effet, un groupe de chercheurs britanniques a effectué des comparaisons dent-corps similaires une étude de septembre, et a constaté que les mégalodons auraient pu mesurer 52 pieds de long. Cette recherche a également montré qu'un mégalodon de 52 pieds (16 mètres) avait une tête et une queue de 13 pieds (4 mètres) de long et une nageoire dorsale égale à la taille d'une femme moyenne.

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Comparaison d'une reconstruction de la nageoire dorsale d'un mégalodon adulte à un plongeur de 5 pieds de haut.

Oliver Oliver E. Demuth


"Il a été difficile de cerner ces dimensions parce que nous n'avons que des restes de dents", a déclaré Catalina Pimiento, auteur de cette étude de septembre, à Business Insider.

Il existe des vertèbres éparses, mais les scientifiques n'ont pas encore trouvé d'autres os, car les squelettes cartilagineux et mous des requins survivent rarement à la fossilisation.

"Il se peut que nous ne trouverons jamais un squelette complet", a ajouté Mike Benton, co-auteur de Pimiento.

Mégalodons cannibales

Compte tenu de la rareté des fossiles, les scientifiques sont obligés de faire des suppositions éclairées sur ce qui a influencé la vie et l'alimentation des mégalodons en utilisant leurs homologues modernes.

Il y a, en théorie, deux façons pour un requin d'obtenir suffisamment de nourriture pour devenir aussi gigantesque que le Meg: soit ils deviennent des filtreurs et grignotent du plancton abondant, comme le font les requins baleines, soit ils acquièrent la capacité de contrôler leur propre température corporelle. , ce qui améliore leurs compétences de chasse.

UNE Etude de janvier 2019 du groupe de Pimiento a suggéré que les mégalodons ont suivi la dernière voie: ils étaient mésothermiques, ce qui signifie qu'ils pouvaient réguler la température de leurs organes. Cela a permis aux requins de vivre dans des eaux plus froides et de nager plus vite – et donc d'attraper plus de proies.

La mésothermie a été "un facteur clé dans l'évolution de sa taille gigantesque", a déclaré Pimiento.

Qu'est-ce qui a poussé ces requins à devenir mésothermiques? Shimada pense que la clé pour répondre à cette question a à voir avec la façon dont les lamniformes donnent naissance.

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Mâchoires de Carcharocles megalodon, une espèce de requin éteinte qui a vécu il y a environ 23 à 3,6 millions d'années.

Photo du musée de Floride par Kristen Grace


Les œufs d'une femelle lamniforme éclosent à l'intérieur de son corps, puis les petits se développent dans son ventre avant de naître. Les bébés qui éclosent tôt ont l'avantage de pouvoir manger leurs frères et sœurs non éclos – un processus appelé «cannibalisme intra-utérin».

Parfois, comme chez les requins tigres des sables, les chiots éclos mangent également leurs compagnons de portée après leur naissance.

Étant donné que les lamniformes sont liés aux mégalodons, Shimada a déclaré que les mêmes règles s'appliquaient probablement aux prédateurs préhistoriques.

Dans la nouvelle étude, son groupe a suggéré qu'un tel cannibalisme aurait pu déclencher la mésothermie des mégalodons: la tâche de nourrir un petit nombre de descendants gigantesques – bien nourris du sang de leurs frères et sœurs – dans leur ventre a peut-être incité les mamans Meg à manger plus. Et pour manger plus, ils devaient soit passer à un régime plancton, soit augmenter leur température interne pour mieux chasser.

“ Son style de chasse était probablement une tactique à coup unique ''

Les dents du requin préhistorique peuvent nous en dire plus sur la façon dont Megs préférait chasser.

Une étude a suggéré en mars 2019 que les requins aimaient mordre fort puis reculer. Les mégalodons adultes ont une force de morsure de 11 tonnes.

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Les dents en forme de lame et dentelées d'un mégalodon étaient idéales pour s'attaquer aux mammifères marins charnus comme les baleines et les dauphins.

Photo du musée de Floride par Kristen Grace


"Les dents de Megalodon suggèrent que son style de chasse était probablement une tactique à coup unique, conçue pour immobiliser sa proie et lui permettre de saigner", a déclaré Victor Perez, l'auteur principal de cette étude, dans un communiqué. Il a ajouté: "Un requin ne voudrait pas attraper et s'accrocher à une baleine car il va se débattre et peut-être blesser le requin dans le processus."

Les chercheurs ont découvert des marques de morsure de mégalodon sur les os de mammifères marins, mais on ne sait toujours pas si ces remarques représentent des attaques prédatrices ou des activités de récupération, selon Shimada.

La diminution des proies et la concurrence avec d'autres requins pourraient avoir causé l'extinction de Meg

Le plus grand mystère du mégalodon n'a cependant pas grand-chose à voir avec sa taille. Les paléobiologistes comme Shimada et Pimiento ne savent toujours pas comment le requin a disparu.

Les mégalodons ont dominé les océans pendant 20 millions d'années avant de disparaître des archives fossiles il y a 3,6 à 2,6 millions d'années. Les théories sur leur extinction brutale couvrent toute la gamme.

UNE Papier 2018 ont postulé que les retombées d'une supernova à 150 années-lumière de distance dosaient des mégalodons dans un rayonnement mortel. Une autre étude a suggéré que le grand requin blanc nouvellement évolué les a surpassés.

Un grand requin blanc sur l'île de Guadalupe, au Mexique.

Un grand requin blanc sur l'île de Guadalupe, au Mexique.

Gerald Schömbs / Unsplash


Pimiento a déclaré que l'extinction des mégalodons coïncidait effectivement avec l'apparition de grands blancs et d'orques, mais en même temps, il y avait un déclin des mammifères marins – leur proie préférée – comme niveau mondial de la mer chuté.

Alors que le Meg se battait avec plus de concurrents pour moins de proies dans un habitat océanique en déclin, son destin était scellé.

Certaines personnes pensent que le Meg parcourt toujours les océans, mais les scientifiques ne sont pas d'accord

Dans le film de 2018 «The Meg», Jason Statham combat un mégalodon qui, selon l'histoire, apparaît dans les temps modernes après avoir nagé dans les profondeurs de la fosse des Mariannes dans l'océan Pacifique. Le film était basé sur le livre de 1997, «Meg: A Novel of Deep Terror».

Benton a déclaré que, bien que l'idée qu'un Meg puisse soudainement apparaître dans les océans d'aujourd'hui ne soit pas crédible, les dimensions du requin à l'écran correspondent aux conclusions de sa récente étude.

«Je suppose que le livre et le film avaient à peu près la bonne taille, et une grande partie du comportement était OK étant basé sur le grand requin blanc moderne», dit-il.

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Une photo du mégalodon dans le film de 2018 "The Meg".

Warner Bros.


Steve Alten, l'auteur de "Meg", a déclaré à Business Insider que ses fans lui demandaient constamment s'il pensait que les créatures étaient toujours en vie.

«Ma réponse est toujours la même», a-t-il déclaré. "Parce qu'une grande partie des océans reste inexplorée, la possibilité demeure qu'ils pourraient être là-bas dans les eaux profondes."

Benton a convenu qu'il était «parfaitement raisonnable» que les gens posent la question.

"Les océanographes font sortir toutes sortes de choses étonnantes des océans profonds. Pensez cœlacanthe, longtemps considérée comme éteinte, mais retrouvée vivante pour la première fois en 1938 », dit-il.

Mais lui et Pimiento ont tous deux déclaré que si un mégalodon était encore là-bas, les chercheurs l'auraient probablement déjà trouvé.

«La plupart des requins vivent dans les eaux côtières peu profondes – pas dans les océans profonds, comme le cœlacanthe», a déclaré Benton. "C'était une grosse bête, donc je serais étonné si nous l'avions manqué."



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