Comment Moderna a développé un vaccin contre le coronavirus en un temps record

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  • Moderna est passée d'une start-up biotechnologique en plein essor à l'une des entreprises les plus connues au monde, stimulée plus récemment par son programme de vaccin contre les coronavirus.
  • Il dit que son tir est efficace à 94,5% pour protéger les gens contre le COVID-19.
  • Bien que ces résultats n'aient pas encore été publiés dans une revue et que les régulateurs doivent encore examiner les données, l'exploit scientifique décrit un plan de sortie de cette pandémie.
  • C'est l'histoire intérieure de la façon dont Moderna a tiré parti de sa plate-forme technologique rapide et des projets de recherche en cours avec les National Institutes of Health pour développer un vaccin efficace en un temps record.
  • Aujourd'hui évaluée à 39 milliards de dollars, la biotechnologie du Massachusetts est à la pointe d'une révolution dans la recherche sur les vaccins, portée par sa technologie prometteuse.
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En janvier, Stéphane Bancel, le PDG de Moderna, parcourait l'actualité sur son iPad alors qu'il était en vacances avec sa famille dans le sud de la France. Un titre a arrêté son doigt: "Les responsables de la santé travaillent pour résoudre l'épidémie de virus mystère en Chine", Le journal de Wall Street rapporté le 6 janvier.

Le Français, âgé de 48 ans, a écrit un e-mail au Dr Barney Graham, chercheur en vaccins aux National Institutes of Health des États-Unis, lui demandant ce qu'il savait de ces cas de pneumonie dans le centre de la Chine.

Graham a déclaré qu'il ne connaissait pas encore l'identité du mystérieux virus, mais en quelques jours, il a été identifié comme un nouveau coronavirus. Bancel a exhorté le Graham à lui faire savoir quand les scientifiques du gouvernement avaient la séquence génétique du virus.

Son entreprise, Moderna, était prête à se mettre au travail.

Maintenant, moins d'un an plus tard, Moderna et les NIH ont mis au point un vaccin qui semble très efficace à empêcher les gens de contracter le COVID-19, la maladie causée par ce nouveau virus. La rapidité avec laquelle Moderna et un autre programme, dirigé par Pfizer et BioNTech, ont travaillé pour développer un vaccin contre un nouveau virus est sans précédent.

Si les deux vaccins obtiennent une autorisation d'utilisation d'urgence avant la fin de l'année, environ 20 millions d'Américains pourraient être vaccinés en décembre, selon les principaux scientifiques du gouvernement. Un OK d'urgence pourrait marquer le début de la fin de l'emprise du coronavirus sur le monde.

Une nouvelle ère de recherche sur les vaccins

Au-delà de la pandémie, Moderna fait désormais partie d'une poignée d'entreprises qui cherchent à inaugurer une nouvelle ère de recherche sur les vaccins, construite autour de technologies bien plus rapides que les méthodes traditionnelles. La nouvelle approche promet une révolution dans la façon dont les vaccins seront fabriqués et, pour Moderna, une chance de capturer une plus grande part d'un marché des vaccins de 35 milliards de dollars dominé par les grandes sociétés pharmaceutiques.

"Ce n'est pas le même jeu", a déclaré Bancel à Business Insider. "Nous n'avons jamais vu le virus. Nous n'avons pas besoin de voir le virus. Ce dont nous avons besoin, c'est de l'instruction génétique du virus."

Pour l'instant, la pandémie fait rage. Les États-Unis voient poussées de nouvelles infections, hospitalisations et décès. Les experts craignent que l'hiver ne soit la période la plus sombre.

Les approvisionnements en vaccins seront extrêmement limités au cours des prochains mois, bien que la fabrication augmente. Les personnes particulièrement vulnérables au virus, telles que les personnes âgées ou celles souffrant de problèmes de santé sous-jacents, ainsi que certains travailleurs médicaux, seront probablement vaccinées en premier.

Un vaccin pourrait être largement disponible pour beaucoup plus d'Américains au printemps ou au début de l'été, peut-être à partir d'avril, a déclaré le Dr Anthony Fauci, directeur de la division des maladies infectieuses du NIH.

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Dr Anthony Fauci, directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses.

Al Drago / AFP via Getty Images


Les investisseurs n'ont pas attendu pour soutenir la vision de Bancel concernant le potentiel de Moderna. le actions de l'entreprise a augmenté d'environ 400% depuis le début de l'année. Moderna a une valeur marchande de 39 milliards de dollars, ce qui en fait l'une des biotechnologies les plus appréciées.

En dépit d'être une fraction de leur taille, Moderna a rivalisé de bout en bout avec des géants pharmaceutiques dans la course pour un vaccin COVID-19, annonçant des résultats d'efficacité positifs une semaine après l'équipe de Pfizer et BioNTech. Voici comment ils ont pu le faire.

Moderna s'appuie sur une relation de recherche existante avec l'équipe de Fauci

Moderna avait une longueur d'avance considérable dans l'élaboration d'un vaccin en raison de sa relation de longue date avec l'unité des maladies infectieuses des NIH, dirigée par Fauci, Graham et le Dr John Mascola.

"Notre collaboration avec Moderna a été des plus extraordinaires", a déclaré Fauci lors d'un appel le 16 novembre avec des journalistes. "Cela remonte à des années et des années, et je pense que c'est une de ces choses que le grand public n'apprécie pas pleinement quand ils entendent une annonce comme celle-ci. Ils pensent que c'est quelque chose qui vient de se passer il y a quelques mois. Ce n'est pas le cas."

Graham a rejoint le Vaccine Research Center du NIH en 2000, lorsqu'il a été fondé, dans le but de développer un vaccin contre le VIH, un objectif insaisissable que le groupe poursuit toujours. Mais le 21e siècle a contribué à façonner la mission du nouveau centre, alors qu'une série de pannes de pandémie a émergé avec le SRAS, le H1N1, Ebola, le MERS et le Zika.

Barney Graham

Dr Barney Graham, directeur adjoint du Vaccine Research Center du NIH.

Lisa Helfert / Instituts nationaux de la santé


L'équipe de Graham pourrait fabriquer des antigènes qui, selon eux, pourraient neutraliser ces virus, mais il a fallu trop de temps en pratique pour utiliser leurs découvertes pour contrecarrer les épidémies d'Ebola et de Zika.

«Nous avons décidé que nous devions être plus proactifs et commencer à prendre une longueur d'avance sur la préparation à une pandémie», a déclaré Graham dans une interview accordée à Business Insider en octobre.

À la recherche d'un partenaire qui pourrait aider à créer des vaccins plus rapidement, l'équipe de Graham a commencé à travailler avec Moderna en 2017.

Le laboratoire de Graham avait cartographié 25 familles de virus qui pourraient infecter les humains et causer d'énormes problèmes pour le monde. Le plan était d'élaborer un plan pour chaque type de virus, en identifiant les faiblesses et en les exploitant.

Au début de l'année, l'ARNm était une technologie prometteuse mais encore non prouvée

Stéphane Bancel, PDG de Moderna

Stéphane Bancel, directeur général de Moderna, à la Maison Blanche en mars.

Andrew Harnik / AP Images


Moderna et le NIH ont commencé les premiers travaux de laboratoire sur deux vaccins: un contre le virus Nipah transmis par la chauve-souris et un autre contre un coronavirus responsable du MERS, ou syndrome respiratoire du Moyen-Orient.

Les deux ont été construits avec la technologie génétique de Moderna, un moyen potentiellement puissant mais non prouvé de développer des vaccins.

À un niveau basique, les vaccins agissent en donnant aux cellules un goût de virus, juste assez pour que notre corps le reconnaisse comme un intrus et pompe des protéines anti-virus – appelées anticorps – pour lutter contre les futures invasions.

Pendant des décennies, les vaccins contenaient une version morte ou affaiblie du virus lui-même. Ensuite, les premiers progrès de la génétique ont permis à un vaccin d'utiliser uniquement des protéines produites par le virus. Cette méthode a été utilisée pour la première fois Dans les années 1980 développer un vaccin contre l'hépatite B.

Moderna veut aller plus loin. Au lieu d'utiliser des virus ou des protéines, la technologie de l'entreprise n'a besoin que du matériel génétique du virus. La biotechnologie se concentre sur l'ARN messager, le matériel génétique qui indique aux cellules comment fabriquer des protéines. La jeune entreprise a été fondée en 2010 sur le potentiel que ces «molécules d'information» pourraient former une nouvelle classe de médicaments.

Robert Langer moderna

Robert Langer.

Barry Chin / Le Boston Globe / Getty Images


"Ce que vous pourriez probablement faire, c'est en faire une toute nouvelle façon de fabriquer des médicaments, des vaccins, presque n'importe quoi", a déclaré à Business Insider Bob Langer, l'un des fondateurs de Moderna et un professeur renommé du MIT.

Lire la suite: L'histoire inédite de Moderna en tant que vaccin contre le coronavirus de la biotechnologie fait face à un test qui pourrait en faire l'une des startups les plus importantes de tous les temps

La grande vision a persuadé les investisseurs d'injecter des sommes record dans l'entreprise privée: 110 millions de dollars en 2013; 450 millions de dollars dans une ronde de 2015; 474 millions de dollars de plus l'année suivante; et 500 millions de dollars au début de 2018.

Cela a abouti à une offre publique initiale, en décembre 2018, la plus importante de l'histoire de l'industrie biotechnologique. Moderna a levé 563 millions de dollars, pour une valorisation de 7,5 milliards de dollars.

Malgré le financement massif et les grandes ambitions, la technologie de Moderna n'était pas prouvée à l'approche de 2020. Il n'y a pas de produits thérapeutiques ou de vaccins à base d'ARNm approuvés par le gouvernement fédéral sur le marché, et, avant cette pandémie, il n'y avait pas de résultats d'étude à un stade avancé montrant que l'approche fonctionnait chez les humains.

Les “ heures folles, les nuits courtes '' ont marqué une vague d'activité dans la course pour devenir le premier programme à commencer les tests sur les humains

En novembre 2019, des responsables de Graham et des NIH ont visité les installations de Moderna, discutant avec les dirigeants de l'entreprise du projet de commencer les tests sur l'homme pour le vaccin contre le virus Nipah.

Après avoir échangé des courriels début janvier sur la mystérieuse épidémie virale en Chine, Graham et Bancel ont convenu lors d'un appel téléphonique qu'il était temps de mettre en pratique leurs premières recherches.

"Nous avons dit:" Eh bien, au lieu de travailler sur quelque chose qui pourrait arriver, pourquoi ne pas travailler sur quelque chose qui se passe et faire notre projet de démonstration sur le coronavirus "", a rappelé Graham.

Les scientifiques du NIH ont ciblé la protéine de pointe, que le virus utilise pour s'accrocher aux cellules saines et les infecter. Le vaccin à ARNm demande au corps de produire cette protéine. Il génère une réponse immunitaire, qui aide à se protéger contre la maladie.

Après la publication de la séquence génétique du coronavirus le 11 janvier, il a fallu deux jours aux équipes pour finaliser la séquence génétique ciblée pour son vaccin, baptisé ARNm-1273. Avec les plateformes vaccinales traditionnelles, le processus peut prendre des années.

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Yuqing Liu / Business Insider


Dans les semaines qui ont suivi, le virus s'est propagé dans le monde entier, tuant des milliers de personnes en février et mars et pesant sur les marchés financiers. Dans le même temps, environ 100 employés de Moderna – un dixième de l'ensemble des effectifs – ont travaillé 24 heures sur 24 aux côtés de scientifiques des NIH pour développer un vaccin contre le coronavirus.

Cette période était pleine "d'heures folles, de courtes nuits", Bancel a déclaré dans une interview en mars, ajoutant: "Ils ont fait ce qu'ils avaient à faire pour faire avancer les choses."

Dans le premier tour d'une course marathon, la technologie de Moderna a excellé. Sa collaboration avec l'équipe de Graham l'a aidé à avancer plus vite que quiconque. Le 24 février, la société a expédié le premier lot de son vaccin expérimental aux scientifiques du NIH à Bethesda, dans le Maryland.

Le premier volontaire a reçu la première dose le 16 mars, à Seattle, et cela a lancé le premier essai clinique au monde d'un candidat vaccin contre le coronavirus.

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Un pharmacien donne à Jennifer Haller la première injection de l'essai de première étape d'un vaccin potentiel contre le COVID-19, au Kaiser Permanente Washington Health Research Institute à Seattle le 16 mars 2020.

Ted S. Warren / AP


Le battage médiatique monte et la critique monte, car les premiers résultats sont prometteurs

Ce premier essai a recruté 45 volontaires en bonne santé pour commencer et leur a donné au hasard l'une des trois doses pour commencer à évaluer le tir.

En mai, la biotech publié les résultats intermédiaires de cette étude dans un communiqué de presse, disant que tous les participants ont développé des protéines ou des anticorps anti-virus. Encore plus encourageant, les personnes qui ont reçu une dose plus puissante ont fabriqué plus d'anticorps.

Les résultats de Moderna ont marqué une étape importante mais précoce. Les chercheurs n'avaient toujours aucune idée du nombre d'anticorps dont les gens avaient réellement besoin pour être protégés du virus, mais les résultats suggéraient que Moderna pourrait être sur la bonne voie.

Les investisseurs ont applaudi les progrès, faisant grimper Moderna à 30 milliards de dollars. Mais alors que la société a embrassé les projecteurs scientifiques, ses dirigeants ont également fait face à des critiques.

Quelques heures après avoir vanté ces résultats et vu son stock bondir de 25%, Moderna a annoncé son intention de lever 1,3 milliard de dollars en vendant plus d'actions. Quelques experts en maladies infectieuses critiqué l'annonce comme "la science par communiqué de presse", voulant voir les données sous-jacentes, tandis que les chiens de garde de l'industrie comme Lower Drug Price Now ont fait valoir que Moderna profitait de la pandémie et la spéculation sur son vaccin.

Au cours des mois suivants, certains des dirigeants de Moderna ont vendu certaines de leurs propres participations dans la société, profitant personnellement de la montée en flèche du cours de l'action de Moderna. Une analyse de Business Insider a trouvé des initiés de Moderna avait vendu 236 millions de dollars en stock au cours des neuf premiers mois de 2020.

Lire la suite: Les dirigeants de la biotechnologie à la recherche de vaccins et de traitements contre le COVID-19 ont récolté 1 milliard de dollars en vendant des actions de la société cette année. Voici les 27 leaders qui ont le plus encaissé.

Lancement de l'opération Warp Speed, avec Moderna un élément clé

Une autre raison du succès rapide de Moderna était le soutien substantiel qu'il a reçu du gouvernement américain, en particulier après le lancement de l'opération Warp Speed ​​en mai pour accélérer le développement de vaccins.

Le programme ambitieux a dépensé plus de 12 milliards de dollars pour soutenir le développement de vaccins. Dans l'ensemble, les États-Unis ont engagé jusqu'à 2,48 milliards de dollars dans l'effort de vaccination de Moderna, qui comprend le paiement de la recherche, la fabrication et l'obtention de 100 millions de doses.

En payant la facture, Warp Speed ​​a supprimé les calculs typiques de la salle de conférence qui entrent dans les décisions de développement de médicaments. Sans faire face à autant de risques financiers, Moderna a rapidement commencé des études supplémentaires et plus vastes de son tir, même si les résultats provenaient encore de recherches antérieures.

En règle générale, la recherche sur les vaccins se déroule en trois phases, chaque étude étant plus vaste et plus coûteuse que la précédente. Le financement du gouvernement américain a permis à ce processus de se dérouler simultanément.

Le 27 juillet, Moderna et Pfizer ont tous deux lancé des études de 30000 volontaires conçues pour donner une réponse définitive à savoir si leurs injections expérimentales fonctionneraient chez l'homme et arrêteraient COVID-19. Ces études définitives sont appelées essais de phase 3.

Au coude à coude avec Pfizer, Bancel décide de ralentir

Participant à l'essai du vaccin contre le coronavirus Moderna

Kath Olmstead, à droite, fait une injection à Melissa Harting dans le cadre d'un essai de vaccin COVID-19 développé par les National Institutes of Health and Moderna, le 27 juillet 2020.

Hans Pennink / AP


Puis, dans le feu de la course aux vaccins, l'équipe de Bancel a pris la décision inattendue de ralentir.

Au cours des dernières semaines de l'été, l'étude de phase 3 de Moderna recrutait rapidement des volontaires.

À l'extérieur, il semblait que l'étude se déroulait parfaitement. Mais il y avait un problème – suffisamment important pour que Bancel ait décidé de fermer de nombreux sites de recherche.

À la mi-septembre, l'essai de Moderna avait recruté plus de 20 000 volontaires. Mais ces participants étaient disproportionnellement blancs, un problème que l'industrie pharmaceutique a longtemps eu du mal à résoudre.

Moderna a volontairement ralenti le recrutement pour renforcer la diversité, fermant des sites qui avaient mal recruté des membres de groupes minoritaires.

"Nous voulons fabriquer ce vaccin, donc s'il fonctionne et qu'il est approuvé, les gens l'utilisent", a déclaré Bancel en septembre. "Ce serait vraiment triste si l'une des grandes communautés du pays n'avait pas une représentation suffisante, que les gens ne pensent pas que le vaccin est sûr pour leur pool génétique de diversité et efficace."

Tout au long de la fin septembre et octobre, presque tous ceux qui ont rejoint le procès de Moderna n'étaient pas blancs. Au total, environ 11 000 participants étaient issus de communautés minoritaires, soit 37% de l'étude.

Le vaccin a réussi dans une étude de stade avancé

Le 15 novembre était loin d'être un dimanche matin paresseux pour Bancel, occupé à arpenter son bureau à domicile, attendant aussi patiemment que possible les données les plus importantes de sa vie professionnelle.

Il savait qu'un groupe d'experts indépendants se réunissait à 10 heures pour examiner pour la première fois les résultats préliminaires de l'essai avancé de Moderna. Bancel n'a pas été invité à cette réunion.

En début d'après-midi, son équipe l'a appelé et lui a dit de participer à une vidéoconférence WebEx. Ils avaient les données, ont-ils dit à leur patron.

Le conseil indépendant a examiné 95 cas de COVID-19 parmi les participants à l'essai. Quatre-vingt-dix personnes qui avaient reçu un vaccin placebo sont tombées malades, contre cinq seulement qui ont reçu le vaccin de Moderna.

Cela signifiait que le vaccin était efficace à environ 95% pour prévenir le COVID-19, ce qui le classait aux côtés des vaccins les plus puissants en médecine.

"Vous pouvez imaginer à quel point nous avons été soulagés, combien nous sommes heureux de ce que j'espère que nous pourrons faire pour aider des millions de personnes dans le monde", a déclaré Bancel.

Même avec un grand succès scientifique, la pandémie est loin d'être terminée

Un panneau marque le siège de Moderna Therapeutics, qui développe un vaccin contre la maladie à coronavirus (COVID-19), à Cambridge, Massachusetts, États-Unis, le 18 mai 2020. REUTERS / Brian Snyder


Reuters


Moderna prévoit de déposer une demande d'autorisation d'utilisation d'urgence auprès des régulateurs américains ce mois-ci ou début décembre, entamant un processus d'examen qui prendra des semaines.

Pour l'avenir, même si le vaccin est autorisé, il faudra plusieurs mois pour qu'il soit largement disponible aux États-Unis, et même plus longtemps pour qu'il atteigne le monde entier.

Même si la pandémie est loin d'être terminée, disposer de vaccins efficaces donne à la société un outil précieux pour riposter. Mais les effets immédiats seront limités, ce qui signifie que les gens devront continuer à porter des masques et à se distancer socialement.

La vision de Moderna a toujours eu des années d'avance, et 2020 ne jette le feu que pour les attentes de Bancel quant à ce que son entreprise peut accomplir. La biotech travaille sur plusieurs autres vaccins candidats, pour Zika, la grippe, le cytomégalovirus et le virus respiratoire syncytial.

Bancel a déclaré qu'il prévoyait que le succès du COVID-19 pourrait également se traduire par une immunisation contre ces autres maladies.

«C'est du copier-coller», dit-il. "Donc le vaccin Zika, le vaccin CMV, si ce vaccin montre une efficacité élevée, ils auront une efficacité élevée. Ce n'est que de la science."

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