Canva: Comment un jeune kitesurfer a construit une start-up de 3,2 milliards de dollars (rentable!)


Mélanie PerkinsMelanie Perkins, PDG de Canva
Eoin Noonan via Getty Images

Par un matin torride de mai 2013, Melanie Perkins, PDG de Canva, s'est retrouvée à la dérive sur une planche de kitesurf dans le canal entre les îles privées Necker et Moskito du milliardaire Richard Branson.

Sa voile de 30 pieds flottant dégonflée et inutile à ses côtés dans le fort courant des Caraïbes orientales, l'entrepreneur de 26 ans a attendu des heures pour être secouru. Alors qu'elle marchait sur l'eau, sa jambe gauche marquée par une collision passée avec un récif de corail, elle se rappela que son nouveau passe-temps dangereux en valait la peine. Après tout, c'était la clé de la stratégie de collecte de fonds pour la startup de logiciels de conception qu'elle avait cofondée avec son petit ami six ans plus tôt.

Canva était basée en Australie, à des milliers de kilomètres du corridor électrique de la Silicon Valley. Obtenir une réunion – et encore moins de financement – s'est avéré difficile. Perkins a entendu «non» de plus de 100 investisseurs. Ainsi, lorsqu'elle a rencontré l'organisateur d'un groupe de capital-risqueurs de kitesurf lors d'une compétition de pitch dans sa ville natale de Perth, Perkins s'est entraînée. La prochaine fois que le groupe s'est réuni pour entendre les présentations des startups et éventuellement rédiger des chèques de financement cruciaux pour les premiers stades, elle prendrait place à la table, même si cela signifiait devoir braver des eaux perfides. «C'était comme un risque: de graves dommages; récompense: Démarrez votre entreprise », déclare Perkins. «Si vous mettez un petit peu le pied dans la porte, vous devez en quelque sorte la coincer complètement.»

Cette persévérance est depuis longtemps une nécessité chez Canva, qui a commencé comme une modeste entreprise de conception d'annuaires dans la capitale de l'État de Perth, sur la côte ouest de l'Australie. De ces origines lointaines, Canva est devenue un mastodonte mondial.

Plus de 20 millions d’utilisateurs de 190 pays utilisent l’application Web «freemium» de la société pour tout concevoir, des graphiques Pinterest aux élégants menus de restaurant. Outre un prix imbattable (des millions d'utilisateurs ne paient rien du tout), le principal avantage de Canva par rapport aux produits concurrents de géants de la technologie comme Adobe réside dans sa facilité d'utilisation. Avant Canva, les amateurs devaient assembler des dessins dans Microsoft Word ou payer par le nez pour des outils professionnels déroutants. Aujourd'hui, n'importe qui, n'importe où, peut télécharger Canva et créer en dix minutes.

cofondateurs de canva avec cameron adams«Tous les trois, nous n’avions aucune idée de la façon de diriger une entreprise», déclare Cameron Adams (à gauche), avec les cofondateurs Cliff Obrecht et Melanie Perkins à l’ancien siège social de Canva à Sydney. «Quand j'ai rencontré Mel et Cliff, je pouvais sentir les pièces du puzzle se rassembler.

Les revenus de l'entreprise proviennent de la vente incitative à une version premium à 10 $ par mois avec des fonctionnalités plus attrayantes ou, plus récemment, de la vente d'une option de compte d'entreprise rationalisée. Les photos d'archives de haute qualité – dont Canva a des millions – coûtent 1 $ supplémentaire. Cela s'additionne. Cette année, l'entreprise prévoit de plus que doubler son chiffre d'affaires pour atteindre 200 millions de dollars; son dernier cycle de financement de 85 millions de dollars l'a évalué à 3,2 milliards de dollars. Perkins, un ancien de la liste Forbes 30 Under 30 Asia 2016, détient une participation estimée à 15%, évaluée à 430 millions de dollars. Ajoutez à cela la participation similaire de Cliff Obrecht, cofondatrice de 34 ans – et maintenant fiancée -, et le couple de pouvoir australien vaut probablement plus de 800 millions de dollars.

À l'ère des chèques d'un milliard de dollars de SoftBank et de la débauche de haut niveau chez WeWork, Perkins et Obrecht font les choses différemment. Ce sont des surfeurs de canapé qui préfèrent les voyages à petit budget aux jets privés. (Cet été, avec Canva déjà évalué à plus de 2 milliards de dollars, Obrecht a proposé à Perkins dans la région turque de Cappadoce pour les routards, une bague de fiançailles de 30 dollars.) Le plus rare de tous: Canva dit que cela a été rentable – du moins en utilisant la métrique de démarrage préférée de EBITDA ajusté, qui supprime les frais d'options d'achat d'actions, de financement et d'impôts – depuis 2017. «Nous avons été très consciencieux pour ne pas prendre trop de capital parce que nous avons été rentables au cours des deux dernières années», déclare Perkins.

Tout commence avec Perkins, qui intègre chaque nouvel employé (désormais 700 au total) avec un aperçu détaillé des chiffres financiers les plus sensibles de Canva et des précédents pitchs des investisseurs. D'autres fondateurs de licorne se vantent. Perkins conserve les reçus. Et à mesure que Canva grandit, elle essaie de prouver que vous pouvez construire un géant mondial de la technologie où que vous soyez. «Melanie est une race rare d’entrepreneurs, comme on ne trouve souvent nulle part», déclare Mary Meeker, une investisseur Internet chevronné dont la nouvelle société, Bond Capital, a fait de Canva son premier investissement officiel en mai.

dessins de canva

La famille de Perkins dit en plaisantant qu’elle a un plan en 100 points pour changer le monde. Premièrement, Canva a un défi beaucoup plus simple: gagner les grandes entreprises. Comme Atlassian, Slack et Zoom avant lui, Canva est confronté à un dilemme classique: un modèle freemium peut vous rendre viral, mais la plupart des utilisateurs ne paieront jamais un centime. Et bien que Canva affirme avoir des utilisateurs dans presque toutes les grandes entreprises aujourd'hui, ce sont généralement des individus malhonnêtes ou de petites équipes, et non des comptes d'entreprise officiels. Monter en gamme signifie de plus en plus se confronter à Adobe, le géant du graphisme de 149 milliards de dollars (capitalisation boursière) qui a réalisé 1,65 milliard de dollars de revenus au dernier trimestre grâce à sa seule unité axée sur le design. Ensuite, il y a une foule de startups de haut vol comme Figma et Sketch qui s'adressent aux pros mais pourraient facilement se déplacer dans l'espace consommateur. Et cela ne tient même pas compte des ambitions de Canva dans de nouveaux supports tels que la vidéo et les présentations, qui pourraient l’opposer à tout, des petites applications de création de vidéos Instagram à Microsoft, le créateur du blockbuster PowerPoint.

C'est intimidant, c'est le moins que l'on puisse dire, mais pour Perkins, qui a déjà transformé les joueurs douteux de la Silicon Valley en partisans enthousiastes et maîtrisé le marché chinois – et a construit un compte bancaire de plus de 200 millions de dollars – tout est conforme au plan. «Je pense que nous avons fait un travail incroyable, mais nous avons fait très peu par rapport à ce que nous voulons faire. Nous avons fait 1% de ce que je pense être possible », déclare Perkins. «La mission de notre entreprise est de permettre au monde de concevoir. Et nous voulons vraiment dire le monde entier.

Perkins a commencé à travailler sur ce qui est devenu Canva en 2007 dans le salon de sa mère à Perth. Fille d'un enseignant d'origine australienne et d'un ingénieur malais d'origine philippine et sri-lankaise, Perkins avait voulu être un patineur artistique professionnel, endurant une adolescence de 4 h 30 au réveil avant de s'inscrire à l'Université d'Australie occidentale. Là, tout en enseignant à ses camarades la conception informatique de base dans le cadre de ses études en communication et commerce, elle a eu une idée. Le processus de conception et d'impression d'une affiche ou d'un dépliant (composition dans Adobe Photoshop ou Microsoft Word, conversion à la bonne taille et enregistrement au format PDF, puis transport dans un magasin comme Staples pour l'imprimer) semblait compliqué à l'époque Internet. Ne serait-il pas préférable de tout faire au même endroit avec un seul outil en ligne?

des femmes ont fondé des startups

«L'idée de rendre le design vraiment simple était la première idée», dit-elle.

Le problème semblait si évident que Perkins craignait que quelqu'un d'autre ne trouve d'abord une solution si elle tardait. Elle a donc embauché des pigistes pour créer un site Web Flash afin de cibler un créneau qu'elle a identifié comme stable et mal desservi: les annuaires scolaires, généralement sous la responsabilité d'étudiants bénévoles.

La startup d’Obrecht et Perkins, Fusion Books, a immédiatement trouvé un marché. Et avec un semestre à l'université, Perkins a mis ses études en pause. En haute saison, la mère de Perkins a nourri l'encre des imprimantes pendant la nuit. Obrecht a travaillé les perspectives de téléphone à froid. Lorsque les écoles ont demandé à parler à un directeur, Obrecht a simplement baissé la voix. L'entreprise a finalement atteint 400 écoles, avec des licenciés jusqu'en France. C'était un début. Mais Perkins ne pourrait pas aller beaucoup plus loin sans financement de capital-risque, alors pratiquement impossible à trouver à Perth, une ville construite sur les mines et la pétrochimie.

Perkins a repéré – et saisi – les opportunités les plus étroites en 2011 lorsqu'un capital-risque de longue date de la Silicon Valley, Bill Tai, est venu à Perth pour juger un concours de démarrage.

Kitesurfer expérimenté qui avait soutenu TweetDeck et Zoom, Tai était principalement en ville pour jouer dans les vagues meurtrières de Perth. Perkins et Obrecht ont reniflé un dîner que Tai accueillait et ont tendu une embuscade aux participants avec un argumentaire pour quelque chose appelé Canvas Chef: Une pizza métaphorique, avec des éléments de conception comme garnitures et types de documents – dépliant, carte de visite, menu de restaurant – comme pâte. «Ce n’était pas l’analogie la plus élégante», déclare Rick Baker, un investisseur qui a vu le terrain ce soir-là.

Les fondateurs sont partis sans capital – mais avec un nouvel enthousiasme pour les sports nautiques extrêmes. Ils sont devenus des incontournables lors des rassemblements de kitesurf ultérieurs de Tai, qui mettaient en vedette d'éminents dirigeants de la technologie cherchant à investir dans de nouvelles startups. À Maui, après qu’un ami de Peter Thiel leur ait dit qu’ils avaient besoin d’un seul dirigeant, Perkins est devenu le seul PDG.

Perkins et Obrecht avaient moins de chance lors de leurs visites aux gardiens du capital-risque de la Silicon Valley sur Sand Hill Road. Des dizaines d'entreprises ont transmis les co-fondateurs peu connus et liés de manière romantique d'une zone morte de startup. "Honnêtement, et malheureusement, je ne suis pas à l'aise de conclure un accord en Australie", a écrit l'un d'eux. «Je ne suis pas sûr que cela ait encore du sens», a déclaré un autre.

En fin de compte, les connexions de chasse aux vagues ont porté leurs fruits. Grâce au groupe, ils ont rencontré Cameron Adams, 40 ans, un ancien googleur qui avait fondé une startup basée à Sydney. S'attendant à les rencontrer en tant que conseiller en mars 2012, Adams signera en tant que troisième co-fondateur en juin suivant. Maintenant qu'ils avaient un leader technique, les fondateurs ont percé: Canva a levé 3 millions de dollars de financement de démarrage en deux tranches en 2012 et début 2013, y compris une subvention de contrepartie cruciale du gouvernement australien.

La société a lancé en août 2013 quelques critiques sur des blogs technologiques et quelques utilisateurs. Les ingénieurs d’Adams et de Canva, qui sont restés éveillés tard à Sydney (la société y a déménagé en février 2012) pour gérer l’afflux prévu d’inscriptions, se sont endormis abattus. Ce que personne ne savait encore, c’était que le timing de Canva était parfait. La montée en puissance d'Instagram et de Twitter change la façon dont les entreprises atteignent leurs clients. Des écoles aux bureaux du shérif, des patinoires aux auteurs auto-publiés, tout le monde s'est soudainement beaucoup intéressé à leur présence en ligne. Canva était un moyen abordable de bien paraître. Le filet des inscriptions est passé à 50 000 utilisateurs le premier mois; en 2014, lorsque Canva a levé 3 millions de dollars supplémentaires auprès du fonds des fondateurs de Thiel et de Shasta Ventures, 600 000 utilisateurs avaient réalisé 3,5 millions de designs.

En Chine, historiquement un marché idiot pour les éditeurs de logiciels occidentaux, Canva est un succès rare. Obrecht – une grande présence aimable qui, en tant que COO, rallie souvent les troupes (ou livre de mauvaises nouvelles) – a ouvert le premier bureau de Canva à l'extérieur de Sydney, à Manille, en 2014, puis a embauché l'ancien chef de l'unité Chine de LinkedIn pour construire un bureau. en Chine continentale. Aujourd'hui, une équipe d'ingénierie locale gère une première version de Canva en Chine, conçue à partir de zéro, avec des fonctionnalités telles que des intégrations profondes avec des applications de messagerie chinoises et des codes QR faciles à créer, qui sont populaires là-bas. McDonald's China est un client, tout comme un courtier immobilier national qui propose le logiciel à ses 1 000 agents.

Lorsqu'il s'agit de servir les grandes entreprises, Canva est toujours une recrue. Son lancement en octobre de Canva for Enterprise a eu lieu lors d'un événement privé à New York. Perkins s'est adressé aux membres du personnel d'une centaine d'entreprises, dont Equinox, JPMorgan et HubSpot.

Un démarrage lent des activités d’entreprise de Canva ne fera pas couler l’entreprise. En décembre dernier, la société a fait correspondre davantage les fonctionnalités d'Adobe en annonçant un outil de montage vidéo et une suite d'applications; il travaille toujours sur l’amélioration de son alternative gratuite à Microsoft PowerPoint, qui a déjà été utilisée pour faire 80 millions de présentations. Mais les perspectives de croissance à long terme de Canva dépendent du fait que les entreprises passeront de petites poches de fans à des comptes atteignant des milliers d’employés. Après des années à ajouter plus de fonctionnalités à la suite de Canva, Perkins mise sur l'approche inverse pour les entreprises américaines. En proposant des ensembles limités de modèles et d'options, Canva espère que les dirigeants feront confiance à davantage d'employés pour créer leur propre contenu. Chez Realty Austin, une société immobilière résidentielle et commerciale de taille moyenne au Texas, une équipe de marketing de six personnes avait l'habitude de créer tous les documents imprimés et les actifs numériques pour ses agents afin de promouvoir des événements tels que des journées portes ouvertes. Désormais, avec Canva, les plus de 550 agents de la société créent du matériel pour leurs propres annonces, plus rapidement et à leur rythme.

Adobe ne dort pas pendant que tout cela se passe. Il propose depuis 2016 sa propre application freemium basée sur des modèles, appelée Adobe Spark. Alors que Canva affirme que ses outils sont utilisés dans 50 000 universités et 25 000 organisations à but non lucratif, Adobe affirme avoir donné 23 millions de comptes Spark gratuits aux étudiants et aux enseignants. En décembre 2017, Adobe a retrouvé Scott Belsky, l'entrepreneur dont l'entreprise de médias sociaux Behance il a acquis en 2012, pour inculquer une philosophie plus scrappante dans ses équipes produits. "Ils ont l'impression d'être les outsiders parce qu'ils se disent:" Nous ne sommes pas la startup la plus cool ", déclare Belsky, directeur produit de l'unité Creative Cloud d'Adobe.

Ensuite, il y a les douleurs de croissance typiques des startups. Jusqu'à il y a deux ans, l'outil de Canva pour éditer son code de base était si maladroit que seuls cinq ingénieurs pouvaient travailler dessus à la fois. L’année dernière, l’entreprise se concentrait essentiellement sur une réécriture complète de l’interface frontale de son application. «Nous grandissons si vite que les choses se cassent constamment», admet Obrecht. Et en mai, Canva a subi son plus grand test de confiance client à ce jour. Quelques jours après que Canva a annoncé que l’investissement de Meeker valorisait la société à 2,5 milliards de dollars, un pirate informatique en Europe a violé ses systèmes, téléchargeant 139 millions de noms d’utilisateurs et d’adresses e-mail avant que Canva ne puisse arrêter l’attaque.

Coincés en Californie, Perkins et Obrecht ont appelé et envoyé un texto aux co-PDG et cofondateurs d'Atlassian (et aux investisseurs de Canva), Mike Cannon-Brookes et Scott Farquhar, atteignant Farquhar alors que le milliardaire était sur une piste au Pérou en route vers Machu Picchu. À leur demande, Canva a appelé le FBI et a lancé un examen formel; deux semaines plus tard, Canva a annoncé une authentification à deux facteurs pour tous les utilisateurs. Bien que Perkins affirme que les utilisateurs de Canva ont réagi en se ralliant à la société, c'était un avertissement: avec une meilleure reconnaissance, une cible plus importante est sur votre dos.

Les proches de Perkins sont convaincus qu'elle peut supporter la pression. Guy Kawasaki a commencé sa carrière en tant que hype-man pour Steve Jobs, parcourant le monde pour vanter tout ce qui concerne Apple dans les années 1980.

L'ancien chroniqueur de Forbes se dit heureux de terminer sa carrière en faisant de même pour Perkins, en investissant dans Canva et en rejoignant la société en tant qu '«évangéliste en chef» en 2014. «Plus de gens peuvent utiliser la démocratisation du design que d'utiliser un Macintosh», il dit. «Vous n'avez pas besoin d'être dans la Silicon Valley – vous n'avez même pas besoin d'être en Amérique – pour réussir. Sainte vache.

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(Cette histoire apparaît dans le numéro du 14 février 2020 de Forbes Inde. Vous pouvez acheter notre version pour tablette sur Magzter.com. Pour visiter nos archives, cliquez ici.)



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